下個月,造價超過百億美元的韋伯太空望遠鏡(JWST)即將開始正式的觀測工作。美國太空總署(NASA)發布的項目工作記錄顯示,最近該望遠鏡被一顆微流星擊中。

NASA網站6月8日發布的一篇博文介紹說,他們發現在5月23日到25日之間某個時候,望遠鏡主鏡上的一個小鏡面被一顆微流星(micrometeoroid)擊中。

韋伯望遠鏡的主鏡由鈹製成的18個小鏡面拼湊而成。這是一種輕便、堅固又耐低溫的金屬。為了能夠很好地反射紅外線,鏡面外層鍍上很薄的黃金,因此整個鏡面看起來是金色的,所以科學家把它稱為「黃金之眼」。每個小鏡面是六角形,每個都有一張咖啡桌那麼大。

還好項目工程師在設計這部望遠鏡的時候已經考慮到了這種情況,顯然這是意料之中會遇到的狀況,而且這肯定也不是最後一次撞擊。這些鏡面在一定程度上能抵抗這些小石塊的衝擊。不過,這次的事件對望遠鏡仍然是不小的衝擊。

NASA的博文寫道:「初步評估後項目組認為,儘管在數據中能看出這次撞擊所造成的輕微的影響,但是望遠鏡的性能仍然高於所有觀測任務所要求的標準。」

NASA的戈達德太空飛行中心(Goddard Space Flight Center)項目技術副總監保羅·蓋特納(Paul Geithner)說:「我們知道韋伯望遠鏡要有適應各種太空環境的能力,這不僅包括抵抗來自太陽的強烈紫外線、帶電粒子,以及來自外太空的宇宙射線等物質的侵襲,還包括偶爾一些來自太陽系的小流星的威脅。」

儘管做了充足的準備,NASA說,這次遇上的微流星還是比他們預料的大了一些。更驚人的是,這已經不是韋伯望遠鏡撞上的第一顆微流星。

NASA的戈達德太空飛行中心韋伯望遠鏡光學部件經理李·範伯格(Lee Feinberg)說:「自發射以來,已經有四個小一些的微流星撞上了這部望遠鏡。它們的大小在我們的預料之內,而最近撞上的這顆比我們預計的大一些。」

工程師設計了好幾個辦法儘量降低被異物撞擊對望遠鏡性能的影響。比如望遠鏡能夠自動校正受撞擊區域鏡面數據的誤差。NASA說,這次撞擊後他們已經啓動了這一功能。

除此之外,如果能預先偵測到將會撞上的微流星,韋伯望遠鏡還可以開啓躲閃功能,和國際太空站(ISS)遇到類似情形的操作一樣。

NASA說,這次的撞擊總算有驚無險,雖然沒有影響到韋伯望遠鏡的觀測性能,但其預期壽命將會縮短。#

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