位於南非的一部望遠鏡最近探測到來自50億光年之外的一個強激微波(megamaser),是迄今為止所探測到的信號源頭最遠的一個,打破了以前的觀測記錄。

人們較常聽說激光(Laser),激光是紅外線到可見光波段的光子所組成的連續、高強度的光束;激微波(Maser)則是無線電波段的連續的、高強度的光束信號。

研究人員從南非MeerKAT射電望遠鏡最初3,000個小時的觀測數據中發現了這個「強激微波」。國際射電天文學研究中心(International Center for Radio Astronomy Research)的研究人員給它起名為恩卡拉卡塔(Nkalakatha)。這個詞在南非祖魯語(isiZulu)中是「大老闆」的意思。

研究介紹說,兩個星系劇烈撞擊這樣的事件,以及一些超級黑洞都會產生強激微波。MeerKAT射電望遠鏡的主要任務就是捕捉這類信號。

MeerKAT射電望遠鏡剛投入使用不久。研究人員對這項成果很滿意。他們在研究報告中說:「這個望遠鏡還很新,這意味著一個很好的開端,希望它還能有更多的觀測發現。」

這份研究4月6日發表在預印網arXiv。《天文物理期刊通訊》(The Astrophysical Journal Letters)接受了這份研究報告準備發表。#

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