哈勃望遠鏡創下新的具有里程碑意義的觀測紀錄:探測到迄今為止來自最遙遠宇宙範圍內的星光。這縷光線在宇宙中穿行了129億年的時間,才抵達哈勃望遠鏡。

3月30日發表於《自然》(Nature)期刊的一份研究宣布了這項發現。科學家認為這縷光線來自一顆恆星,質量是太陽的50~100倍,亮度是太陽的百萬倍。

主要研究者之一約翰斯霍普金斯大學(The Johns Hopkins University)的博士生布萊恩·韋爾奇(Brian Welch)給它起名為「晨星」(Earendel)。這個詞語來自古老的英文,意思是早晨的星星。它所在的星系名為日出之弧(Sunrise Arc),韋爾奇覺得給這顆星取名晨星的名字很合適。

科學家認為宇宙從大爆炸至今經歷了大約138億年的時間,這意味著這顆恆星是在大爆炸後不到10億年的時候誕生。

合作研究者亞利桑那州立大學(Arizona State University)的天文學家羅傑·溫德霍斯特(Rogier Windhorst)說:「這是哈勃望遠鏡32年觀測歷史上,最偉大的觀測成果之一。」這顆星所在的位置比之前所觀測到的最遠的恆星更遠40億光年。

近年來,觀測來自最遙遠宇宙區域的星光是研究的熱點之一,因為這些信號能揭示很多宇宙誕生初期的情況,並檢驗現有天文學理論。

但是由於它們來自的位置太遙遠,一些信號存在爭議。比如這個信號,也有的研究人員懷疑它並不是來自一顆恆星。

一種可能性是來自兩顆或三顆恆星組合起來的效果;另一種可能性是那是一個黑洞,當然黑洞是不可見的,可是黑洞的巨大引力吸引物質在它的周圍產生一個吸積盤,也會發出明亮的光線。

溫德霍斯特說:「那裏的確有個天體。這確鑿無誤。問題是,它究竟是甚麼天體?」

幾個月後,新一代更強大的望遠鏡——韋伯太空望遠鏡(JWST)即將展開觀測任務,這個信號將是它觀測的目標之一。#

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