30年以來人類所發現的大量系外行星示意圖。(NASA/JPL-Caltech)
30年以來人類所發現的大量系外行星示意圖。(NASA/JPL-Caltech)

美國太空總署(NASA)宣布,發現的系外行星數量累計達到5,000顆,是近30年以來系外行星探索歷史上的一座里程碑。

3月21日,NASA確認新發現65顆系外行星後,系外行星計數器跳到了5,000顆這個數字。這些行星有的是和地球差不多大、有著岩石地面;有的是巨大的氣體行星,比木星更大;還有的是「迷你海王星」,就是各項特徵比較類似海王星,但是體積比海王星小一些。

NASA的系外行星科學研究所的項目首席科學家傑西‧克裏斯蒂安森(Jessie Christiansen)說:「這不僅是一個數字,每一顆行星都是一個世界。我對所發現的每一顆行星都感到很興奮,因為我們對那上面的情況一無所知。」

NASA說,銀河系很可能有幾十億顆系外行星。在這麼多的世界裏面,一定存在其他的生命。

目前為止發現的這5,000顆系外行星中,35%類似海王星,可能是巨型冰球,也可能溫度稍微高一些;31%是「超級地球」,就是具有岩石地面的行星,體積介於地球和海王星之間;還有大約30%是巨型氣體行星。

1992年,天文學家發現了第一顆系外行星。自那以後,探測的技術有了很大的發展,新發現系外行星的速度越來愈快。

最初,天文學家通過觀測恆星被周圍行星引力的牽動,所出現細微的擺動推測周圍行星的蹤跡。後來,科學家發射了太空望遠鏡,總計已經觀測了超過17萬顆恆星。通過觀測恆星亮度明暗的變化,推測周圍行星的蹤跡。這種方法被稱為凌日法,目前為止最受科學家關注的幾顆系外行星都是用這種方法探測到的。#

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