最新發表在預印網上的一份研究證實,2011年觀測到的一個引力微透鏡事件是由一個在星際空間中自由漂流的黑洞造成的。這是科學家有史以來發現的第一個自由漂流的黑洞。

很多年前科學家就開始認為在星際空間中應該存在大量自由漂流的黑洞,但是在這份研究之前從來沒有看到確鑿的證據。

黑洞吞噬一切光線,在漆黑的太空中很難被觀測到。但是科學家可以通過間接的證據發現它們。科學家認為恆星壽命到了終點,很多是以超新星爆發的形式結束生命,之後坍塌成一個黑洞。科學家觀測到很多超新星事件,由此推測黑洞的數量也不在少數。

通過透鏡效應是發現黑洞的一個有效途徑。位於恆星和地球之間的黑洞,對抵達地球的星光造成彎曲的效應,也就是引力透鏡效應。可是由於這些天體距離地球非常遙遠,所以這些透鏡效應多數是非常細微的,其中多數即使用最先進的望遠鏡也探測不到。

不過兩個研究組有幸都注意到了2011年的一個透鏡效應。他們發現一顆恆星的亮度突然增加,卻找不到明顯的原因。於是研究人員分析了哈勃望遠鏡對這顆恆星連續六年的觀測數據,猜測星光的變化是由一個運動中的黑洞造成的。

接著,研究人員發現了其它線索:這顆恆星所在的位置也出現了變化。研究人員認為,這是由於構成引力透鏡的未知天體的運動所造成的。

對數據進一步分析後,研究人員證實這些光線並非來自產生透鏡效應的天體本身,還發現這個引力透鏡的延時效應很顯著。這兩個因素足以說明產生這個透鏡效果的天體是一個自身不會發光的黑洞。

再結合星光亮度的變化,所有的證據表明,這是一個黑洞造成的效果,而且是一個處於自由漂流狀態的黑洞。通過計算推測,這個黑洞的質量大約是太陽的 7倍,移動的速度每秒大約為45公里。

這份研究1月31日發表在預印網arXiv。◇