韋伯望遠鏡(James Webb Space Telescope)收到了來自遙遠太空的第一縷星光。工程師開始了為期三個月的校準工作,精確調整18個小鏡面朝向的角度,讓它們整體成為一個連續、完整的大鏡面,以拍攝出高精確度的照片。

美國太空總署(NASA)2月3日宣布了這項里程碑式的進展。這縷星光來自位於大熊座(Ursa Major)的恆星HD 84406,距離地球260光年。

韋伯太空望遠鏡自從2021年底12月25日發射升空後,今年1月24日已經抵達既定軌道(L2拉格朗日點),距離地球大約160萬公里。這部望遠鏡造價超過百億美元,感光敏感度是上一代哈勃(Hubble)望遠鏡的一百多倍,以至於能夠觀測到距今一百多億年前宇宙的景象。

NASA介紹說,第一縷星光穿過了整部望遠鏡,抵達它的近紅外相機(NIRCam)。但是,最初的這些照片是模糊的,無法聚焦。望遠鏡項目組的工程師們根據這些照片,開始調整18個小鏡面的朝向。

韋伯望遠鏡的主鏡直徑達6.5米,是由鈹製成的18個小鏡面拼湊而成。所有的鏡面都鍍上了一層很薄的黃金。整個鏡面看起來是金色,所以被稱為「黃金之眼」。每個小鏡面是六角形,有一張咖啡桌那麼大。

在此之前,項目組在等待近紅外相機冷卻到零下153攝氏度的低溫。然後,工程師選擇了恆星HD84406作為第一個拍攝目標。第一張照片看起來就像是18 個模糊的光點。

專家估計大約到4月底能完成鏡面的校準工作,屆時韋伯望遠鏡的大鏡面能正確聚焦拍攝出一顆恆星清晰的照片。公眾大約在六七月份可以看到第一張來自韋伯望遠鏡的照片。

韋伯望遠鏡從上個世紀90年代開始策劃、籌備,至今花了二十多年的時間終於成功啟用,是人類航天歷史上繼哈勃望遠鏡之後又一個了不起的項目。回顧哈勃望遠鏡的歷史,也經歷了類似的過程。NASA從上個世紀60年代開始策劃哈勃望遠鏡,終於在1990年4月發射成功。同年5月,公眾看到了第一張來自哈勃望遠鏡的照片,雖然比地面望遠鏡的清晰度高出50%,但仍然是模糊的。

1991年3月,哈勃望遠鏡發回了木星的彩色照片;1995年,哈勃拍攝了著名的「鷹星雲氣柱」(Eagle Nebula Gas Pillars)照片,清晰度達到了相當高的水平。現在,工程師在校準韋伯望遠鏡,所經歷的過程和1990年NASA收到哈勃的最初照片一樣。相信人類很快就能看到來自這部新一代高性能望遠鏡的照片,感悟更多來自更遙遠宇宙的奧秘。◇