周二(11月30日),南非傳染病研究所(NICD)所長表示,目前引發全球恐慌的Omicron COVID-19(新冠病毒)變體,可能會取代目前高度傳染性的Delta變體。

路透社報道,NICD的代理所長阿德里安·普倫(Adrian Puren)說,他們一直在探究,將來能取代Delta的變種是甚麼?看來目前這個變種Omicron就是,至少在其傳播性方面。

普倫說,科學家們在4周內就會知道Omicron可以在多大程度上逃避疫苗、或人類染疫後產生的免疫力,以及它是否會導致更嚴重的臨床症狀。如果Omicron被證明比Delta變體更具傳染性,它可能會導致感染急劇增加,從而給醫院帶來壓力。

目前南非的病例正在迅速上升,尤其在人口最多的豪登省,上周一(11月22日)南非的病例為約2,270人,到周末就增加了4倍,突破了一萬人,而且還有大量兩歲以下嬰兒染疫。

加拿大《環球郵報》分析,很多國家之所以採取激烈的管控,是因為Omicron突變得如此劇烈,其可能引發的後果尚未可知,從而引發恐慌。

文章說,在Omicron出現前,疫情期間出現過從Alpha到Delta等四個令人關注的變體,但是Omicron跟它們都不同。舉例說,如果前四個變體是不同型號的汽車,那麼Omicron則是一輛運輸卡車,已經變得「面目全非」,其攜帶的突變數量是其它變種的三倍之多。

現在外界最關注的是,這些眾多突變意味著甚麼?

首先,這表明疫苗可能更難預防Omicron的感染,儘管疫苗製造商莫德納(Moderna)和輝瑞-生物科技(Pfizer-BioNTech)對新變體的說法不同,但事實上科學家對此沒有定論,因為「發現」病毒突變比「理解」這些突變要容易得多。

任何病毒都會發生不停的突變,例如,Alpha、Beta和Gamma三種變體都攜帶了一種叫做N501Y的突變,這會導致與宿主細胞直接接觸的刺突蛋白發生變化。此外,Beta和Gamma還具有另一種突變E484K,來幫助病毒逃避人體的免疫反應。

Omicron的基因組既攜帶了一些疫情早期的突變,也包括了更多新的突變。正是這種「原版」和「新奇」的結合,引發了醫學界的各國政府擔憂。

《環球郵報》的文章最後說,讓各國公共衛生官員犯難的是,他們不可能花數周或幾個月來觀察病毒,而不採取任何行動,所以目前只能在其傳播力、疾病嚴重程度或疫苗有效性等方面做最壞的準備。#

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