談到外星生命的探索,一般人只能想到「有」和「沒有」兩種答案。可是這不能明確地表述探索的進程。美國太空總署(NASA)決定建立一套新的框架,供研究人員彙報進展,也為媒體報道提供統一的標準。

據科技媒體SlashGear報道,NASA相信,未來人類一定會找到外星生命,可是他們並不一定是人類想像的生命形態,比如可能是基礎的單細胞生物。

NASA首席科學家格林(Jim Green)最近發表了一篇文章,談到他們在構思的新框架,供科學家和研究機構使用,描述外星生命探索的進展。這個框架大體上是一個基於天體生物學的階梯式架構。天體生物學是研究地球和其它行星上生命起源的研究領域。

比如,現在科學家在火星上探索,不斷有新的發現,這些證據顯示火星以前有過生命的可能性越來越大。由於現在缺乏這樣的標準框架,就很難明確、簡單地描述到底在火星上的新發現是甚麼。

這個框架的具體階梯還未確定,大體上說,第一步是發現可能有生命的線索,比如發現與生物相關的分子;第二步,研究人員查證這些分子不是人為的污染或測量儀器的誤差造成的;第三步描述在怎樣的模擬環境中才會出現這樣的生物分子;再進一步應該補充更多信息,包括那樣的環境是否宜居,並排除這些分子來自非生物源的可能性。到了更高級別,NASA希望有多個證據結合,達到第六步。至於最後一步,就是科學家確信已經在火星或是其它星球發現了生命。

NASA表示,要達到最後一步,肯定需要整個科學界的合作。現在只是以在火星上探索的進程作為例子,這個框架也適合於描述對其它系外行星的探索。#

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