幾十年來,研究人員已經意識到太陽活動引發的太陽風暴會對地球帶來影響,而且這種風暴每80~100年升級一次。新的研究表明,下一輪太陽風暴可能帶來災難性後果,使全球網絡中斷長達數月之久。

加州大學歐文分校助理教授桑吉塔·阿卜杜·喬蒂(Sangeetha Abdu Jyothi)在最近的SIGCOMM 2021數據通信會議上介紹了她對這個問題的研究,警告說下一輪極端太陽風暴可能會對我們目前的生活方式產生災難性影響,特別是互聯網。

她在最新發表的研究報告中指出,極端太陽風暴會對地球拋射日冕物質,造成極嚴重的磁場擾動。在這種狀況下,本地和區域性互聯網基礎設施受到損害的風險很低,因為光纖本身不會受到地磁感應電流的影響。然而,連接各大洲的海底電纜則要脆弱得多。

這是因為在海底電纜系統中,用於增強信號的中繼器抵禦磁場電流衝擊的能力較弱,一旦損壞,整條電纜都將無法運作。

報告指出,若一個地區的海底電纜遭遇太陽風暴襲擊癱瘓,很可能導致全球性斷網。按人類當前的工作效率與技術能力評估,要修復水下基礎設施很可能需要數周至數月的時間,這意味著全球斷網恐怕要持續長達數月之久,對全球造成無法想像的損失。

「世界上一些這樣的電纜遭到太陽風暴破壞,就會從源頭上切斷各國的聯繫,甚至在當地的基礎設施保持完好的情況下,造成大規模損失。這就像因為水管破裂而切斷公寓樓的水流一樣。」資深作家莉莉·海·紐曼(Lily Hay Newman)在WIRED發表的一篇文章中解釋道。

喬蒂在最近接受WIRED採訪時說,冠狀病毒(中共病毒)大流行的發生,「讓我們看到世界是多麼地沒有準備。沒有任何協議可以有效地處理它,互聯網的復原力也是如此。我們的基礎設施沒有準備好應對大規模的太陽事件。」

美國太空總署(NASA)說,太陽風暴造成的最大事件包括所謂的卡林頓(Carrington)事件。1859年9月1日,一個萬里無雲的上午,11點18分,太陽風暴襲擊地球。

根據NASA的說法,「全世界的電報系統都亂了套。火花放電點燃了電報紙,令電報員目瞪口呆。在電報員斷開了為線路供電的電池後,極光引起的電線中的電流仍然可以發送信息。」

喬蒂在報告中指出,在可以預測的下一輪太陽風暴中,高緯度地區所受威脅更大。若想規避此一風險,全球政府與電信營運商須認真對待極端太陽活動的問題。同時,研究人員建議可從低緯度地區鋪設更多電纜做起,結合情境測試,以增加實際發生後的修復效率。

目前較難預測下一波極端太陽風暴何時登場。不過該風暴平均100年左右爆發一次,上一次事件發生在1921年,距今剛好滿100年。而且近期太陽活動已進入下一輪活躍期,因此該研究所指的太陽風暴隨時都可能發生。#

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