學數學解方程時,人們總會碰到「元」、「次」、「根(解)」。你知道這些數學術語「元」、「次」、「根(解)」(指漢語譯名)是誰創造的?說來你也許不信,是清朝的康熙皇帝。

康熙皇帝是一個抱負遠大、好學上進的君主,他曾拜比利時的南懷仁等傳教士為師,學習天文、數學、地理,還學拉丁文。康熙大帝雖然聰穎過人,但是聽外籍教師講課並不輕鬆。因為南懷仁等人的漢語和滿語水平有限,日常會話還能夠勉強對付著,而要將嚴謹而高深的科學知識表達出來,就顯得力不從心了。而當時課本多是外文,即使中譯本也是半通不通的。這樣,學習中就必然有許多精力被消耗在語言溝通上,進度不快。

不過,康熙皇帝學習很刻苦,也很有耐心。一遍聽不懂,就請老師再講一遍,直至真正弄懂為止。南懷仁在講方程式時句子冗長,吐音又很不清楚,康熙皇帝的腦子常常被搞得暈暈糊糊的。怎樣才能讓老師講得好懂呢?一陣冥思苦想後,一個妙法突然冒出來。他向南懷仁建議,將未知數翻譯為「元」,最高次數翻譯為「次」(限整式方程),使方程左右兩邊相等的未知數的值翻譯為「根」或「解」……。南懷仁用筆認真地記了下來,隨即用這些新創術語換下自己原先使用的繁瑣詞語:求二「元」一「次」方程的「根(解)」,……果然掃除了很多障礙,提高數學效率。南懷仁驚疑地盯著康熙,愣怔了一會兒,突然按照西方最親切的禮節一下子將康熙緊緊抱住:「我讀書和教書幾十年,無論是老師還是學生,還從來沒見過一個像您這樣肯動腦筋的人!」

康熙皇帝創造的這幾個數學術語,科學而簡潔,十分便於理解和記憶,因此一直延用到今天。◇