7月11日,太空旅遊公司維珍銀河(Virgin Galactic)創辦人、億萬富豪布蘭森(Richard Branson)將搭乘自家公司所建的太空船,與其他五人一起進行太空之旅。這次飛行比前亞馬遜CEO貝佐斯(Jeff Bezos)的計劃提前9天。

布蘭森興奮表示,「我盼望這一天已經17年了!」他把這次試飛變成了一場大型宣傳活動,由喜劇演員斯蒂芬·科爾伯特(Stephen Colbert)和歌手哈立德(Khalid)主持了現場直播。

這次飛行由兩名飛行員戴夫·麥凱(Dave Mackay)和邁克爾·馬蘇奇(Michael Masucci)控制,機上另外三個人是該公司高級管理人員、首席太空人教練貝絲·摩西(Beth Moses)、首席營運工程師科林·貝內特(Colin Bennett )和政府事務副總裁西麗莎·班德拉(Sirisha Bandla)。

他們乘坐的太空船「團結號」(VSS Unity)將由雙機身運載工具VMS Eve升至約5萬呎(或15公里)的高度,之後它將分離,並在點燃火箭發動機的支持下飛行至約30萬呎(89公里)。如果一切順利,這次飛行將持續約90分鐘,降落在起飛地點———維珍銀河在新墨西哥州的美國太空港的跑道上。

布蘭森的公司正在開發潛在的利潤豐厚的太空旅遊市場。布蘭森親自上陣,就是為了讓那些尋求刺激的有錢客戶放心,這項到太空的娛樂活動是相當安全的。2014年,維珍銀河一架原型機在加州莫哈韋沙漠上空進行試飛時墜毀,造成一名飛行員死亡,另一名飛行員重傷。

預計布蘭森和其後的團隊測試之後,該公司將會把其他客戶送到太空旅遊——前提是他們買得起25萬美元一張的機票。該公司表示已經有超過600個客戶預訂這項服務,公司承諾最終將價格降至4萬美元左右。

布蘭森的升空計劃比競爭對手、前亞馬遜CEO貝佐斯(Jeff Bezos)早9天。7月20日,貝佐斯將搭乘旗下太空公司「藍色起源(Blue Origin)」的新雪帕德火箭(New Shepard)進行飛行。

維珍銀河、藍色起源以及伊隆·馬斯克(Elon Musk)的SpaceX正在太空旅遊領域中展開激烈競爭。

貝佐斯和馬斯克都給布蘭森發來祝賀,貝佐斯7月10日在社交媒體Instagram發文說:「祝你(布蘭森)和整個團隊明天有個成功和安全的飛行,祝你們好運!」馬斯克則在Twitter上回復布蘭森的推文時稱:「到時見,祝一切順利!」#

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