俄羅斯一組科學家最近成功地從西伯利亞的凍土裏面,喚醒了2.4萬年前的生物蛭形輪蟲(bdelloid rotifer),並看到它們立即開始繁殖。

科學家認為西伯利亞一些地區,至少從更新世(Pleistocene,距今260萬至1.17萬年前)開始一直冰凍至今。研究人員從地下11.5呎的地方挖取了一些凍土的樣品,根據土壤內的碳元素鑒定這些樣品有2.4萬年的歷史。

輪蟲的口部周圍有一圈絨毛而得此名。這種生物在極端環境下存活的能力很強,是能夠存活在海底高溫的熱泉口、太空真空的環境下的為數不多的物種之一。

研究人員向土壤樣品加入一種特別的介質,在實驗室內小心地加熱幫助裏面的輪蟲復活。結果他們很快就分不清哪些是2.4萬年前的輪蟲,哪些是新繁殖的輪蟲。因為這種生物通過無性繁殖,不斷複製出和自己一摸一樣的個體。

研究者表示是這種生物的隱生(cryptobiosis)能力幫助它們存活至今並復活。隱生是一種生命狀態,一些生物在很極端的外界環境下,能夠停止自己的新陳代謝,等待環境好轉的時候,再復活過來。

主要研究員俄羅斯土壤理化和生物問題研究所(Institute of Physicochemical and Biological Problems)的馬拉文(Stas Malavin)告訴Live Science:「它們暫停了自己的新陳代謝,並累積一些化合物,比如伴護子蛋白(chaperone protein),使它們能夠在環境改善的時候自己復活。」

隱生是科學家近年來感興趣研究的生命狀態。科學家知道動物進入冬眠狀態,身體所做的準備工作要比普通的睡覺、打盹兒多得多。隱生經歷的時間更長,身體需要更充份的準備以保證將來甦醒。隱生也有不同的類型,比如低溫隱生、缺氧隱生等。

在此之前,科學家已經復活了苔蘚、野草、線蟲等冰凍的生物,都是從上千年前冰凍至今又復活。科學家希望通過了解這些生物的隱生秘訣,尋找幫助人類隱生的技術。雖然這很遙遠,但是至少這種技術將對農業、各種儲藏技術,以及人類登陸火星的長途旅行具有重要的意義。

這份研究6月7日發表於《當代生物學》(Current Biology)期刊。#

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