俄亥俄州立大學(The Ohio State University)的研究組新發現一個距離地球只有1500光年,質量只有三倍太陽的黑洞。而且它就在銀河系之內。

因為它位於麒麟座(Monoceros),加上它是目前為止發現的同類黑洞中唯一的一個,所以研究組給它起名獨角獸(The Unicorn)。

它的獨特性在於,它的質量小得不可思議。以前科學家認為質量這麼小的黑洞是不存在的。剛剛在一年多前,科學家才發現少有的幾個。

研究人員並不是直接觀測到這只「獨角獸」。他們發現一顆紅巨星在運行過程中,似乎受到潮汐力的牽引導致變形。研究人員估計,這很可能是因為它受到附近一個黑洞影響的結果。

「就像月球的引力影響著地球上的海洋,導致海水潮漲潮落,黑洞也對周圍的恆星產生影響,把它沿著一條軸線拉長了,變成橄欖球一樣的形狀。」研究者之一俄亥俄州立大學天文系的湯普森(Todd Thompson)說,「最簡單的解釋就是那裏有一個黑洞,這是最簡單、可能性最大的一種解釋。」

研究人員根據這顆紅巨星的速度、運行周期和被潮汐力拉伸變形的程度,計算出黑洞的質量:大約只有太陽的三倍。

這份研究不僅有助於增進科學家對這類小型黑洞的了解,也有助於揭示恆星更多演化和死亡的秘密,因為科學家認為很多黑洞與恆星壽命終結時的爆炸或坍塌事件相關。

湯普森說:「我認為這個領域正在推動人們的認知,現在已經大致可以了解有多少低質量、中等質量和大質量的黑洞。每次發現一個黑洞,都是一個關於恆星坍塌、爆炸或介於二者之間事件的線索。」

這份研究即將發表於《王家天文學會月刊》(Monthly Notices of the Royal Astronomical Society)。#

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