倉鼠球(Hamster Ball)是一種透明的小球,倉鼠待在裏面跑動的時候,球體就會四處滾動,這既讓倉鼠得到運動,又不會跑丟;當然同時,主人隨時可以透過透明的小球看到可愛的倉鼠。現在科學家認為這是個好辦法探索月球上的熔岩管洞。

月球表面有不少類似地球上的熔岩管洞,在月球表面可以看到一個個不大的入口,進去卻是一片結構穩固、空間廣闊的天地。這些管洞的規模比地球上的大得多,很多都有40多公里長。由於月球上引力很小,這些管洞洞頂很穩固。科學家認為這些管洞可能很適合將來作為人類的太空基地。

當然,在這之前先得對洞內的情況仔細探察。各國科學家都在設計先進、成本低廉的探索方法。歐洲太空局(ESA)這個名為代達羅斯(Daedalus)的項目就是一個不錯的主意。Daedalus是Descent and Exploration in Deep Autonomy of Lunar Underground Structures(下降與探索月球深層地下結構獨立空間)英文全稱首字母的縮寫。歐洲太空局更喜歡把它暱稱為「懸吊倉鼠球」。

這個球狀探測器直徑只有約46厘米,配有立體相機、激光雷達系統,可以對洞內的地形進行三維測繪,也能測量洞內溫度、輻射強度等各項指標。在需要的時候,它還能伸出一個手臂,對那裏的石頭成份現場化驗;還能移動一些障礙物。

研究人員設計先用一個繩索把這個探測器送入熔岩洞深處,到洞底的時候放開,讓探測器像「倉鼠球」一樣在洞裏四處滾動探索。

「相機相當於立體視覺系統,激光雷達幫助確定物體的距離,這個球體在下降過程中可以感應(避開)障礙,到洞底後自主探索。」歐洲太空局代達羅斯項目組的機械人設計師博爾曼(Dorit Borrmann)在3月24日發表的新聞稿中說。#