最近一座巨大的冰山從南極冰架脫落。德國考察船極星號(Polarstern)恰好是位於附近的唯一一艘考察船,研究人員抓住這個機會在冰山斷裂後第一時間趕到現場,看到被數百米厚的冰層覆蓋了幾十年後,第一次重見陽光的海床。

今年2月底,一座名為A-74的冰山從南極布蘭特冰架(Brunt Ice Shelf)脫落,面積達1,270平方公里,大約有兩倍的芝加哥那麼大。記錄顯示,南極洲大約每10年脫落一座如此規模的冰山。比這小一些的冰山脫落事件發生得更頻繁。

德國阿爾弗雷德·魏格納極地與海洋研究所(AWI)和國際同行合作,取得了冰山斷裂處海底珍貴的沈積岩樣品,並對這個區域海水進行了各種測量。研究組表示,對斷裂現場的勘查,有助於了解這類大型冰山脫落事件的過程。

重見天日的海床上有些甚麼?

研究人員發現,儘管幾十年不見天日,這部份的海床仍然是一片多樣化的生物圈。

海床上遍佈著各種大小的石頭,周圍包圍著一種質地很細的粉塵淤泥。研究認為,這些石頭來自南極大陸,被冰川帶到海裏落在海底。

這些石頭上面有著多樣的生物,大多數是濾食性生物,不過科學家不知道它們的食物主要是藻類碎片,還是由冰川帶來的有機粒子。此外也有不少不會移動的生物,像海參、海星和一些軟件動物,還發現至少五種魚類、兩種魷魚。

研究組這一次把相機通過長繩繫在船的底部,靠船隻的開動拖著在海底進行拍攝。所以研究人員必須等到冰山完全脫離後才能進入到斷裂現場進行拍攝。研究人員希望將來能夠使用全自動水底機械人去探索這類海底區域。

負責探測的德國極地和海洋研究所 (AWI) 團隊在聲明中表示,從海底拍攝的圖像揭示,數十年來被厚冰覆蓋的地區生物多樣性驚人。

冰架的形成

為甚麼說這個區域是幾十年來首次重見天日?研究解釋說,降雪落在陸地後逐漸被壓實、堆積成越來越厚的冰層,並逐漸從陸地向海洋滑動。

這些從陸地伸向海裏的冰層就是冰架,也叫冰舌,它們的厚度可達數百米,漂浮在海面上,完全遮住了它們之下的海床原本可以接收得到的陽光。可是,這些冰山與陸地冰山接壤的地方在某些條件下,會變得不穩定,最後導致這些冰山整塊斷裂、脫落,飄進海裏。

近年來,科學家發現脫落冰山的情形基本都發生在南極洲西部,南極洲東部還未受到影響。科學家擔心,如果太多冰山脫落、融化,有可能會造成未來海平面上升。#