美國太空總署(NASA)「毅力號」火星漫遊車將於2月18日在火星一個隕石坑底部著陸。據悉,「毅力」號在登陸火星過程中將經歷「恐怖7分鐘」,承受高達攝氏1,300度高溫。

2020年7月30日早上7:50,「毅力號」火星漫遊車(Mars rover Perseverance,又稱探測器)從佛羅里達州卡納維拉爾角(Cape Canaveral )發射升空,執行NASA的2020火星任務。耗資27億美元的「毅力號」首次攜帶小型飛機、用於尋找生命跡象的精密儀器,將鑽取火星核心樣本最終返回地球。

這輛六輪火星車從火星大氣層頂部降落到紅色星球地表所需時間將大約7分鐘,而無線電傳輸到地球的時間超過11分鐘。「毅力號」火星漫遊車面臨的最後一次自導降落的7分鐘,被NASA噴氣推進實驗室(Jet Propulsion Laboratory,JPL)工程師稱為「恐怖7分鐘」。

JPL下降和著陸小組負責人Al Chen稱這段時間是「毅力號」漫遊車任務中最關鍵、最危險的部份。

在安全降落之前,搭載「毅力號」漫遊車的隔熱罩將以1.2萬英里的時速射穿火星大氣層。在進入火星大氣層75秒後,隔熱罩將承受攝氏1,300度高溫峰值。大約4分鐘後,隔熱罩到達距離火星地表7英里高空,降落傘張開,隔熱罩前殼被丟棄。

當到達距離火星地表1.3英里時,後殼和降落傘也被丟棄,由8個變軌器組成的著陸發動機點火,使漫遊車從190英里時速減慢到僅1.7英里時速。

當年「好奇號」火星車降到火星表面的時,NASA同樣稱著陸時間為恐怖7分鐘。因為登陸時間少於信號從火星發送到地球的時間,降落過程完全是漫遊車自主行為,包括從大氣進入,到降落傘釋放,再到空前的火箭動力懸停,漫遊車必須自己完成整個著陸程序。

在歷時長達7個月、行程超過3億英里(約合4.8億公里)的旅程結束後,如果一切按計劃順利進行,NASA團隊將在2月18日美東時間下午3時55分之前收到後續無線電信號,以證實「毅力號」最終降落在火星古老的土壤上。

NASA已經8次成功登陸火星。「毅力號」是NASA目前最發達且最智能的火星探測器。它具備最新的著陸技術,配備最多的錄像頭和麥克風,以捕捉火星的影像和聲音。◇