儘管馬斯克的SpaceX星鏈(Starlink)衛星網絡項目還處於測試階段,但已經獲得了美國聯邦政府的補貼,用於改善美國的鄉村互聯網。

美國聯邦通信委員會(FCC)本週發佈了「農村數碼機會基金」的遴選結果,其中SpaceX的星鏈網絡獲得了8.85億美元的補貼。這筆資金將來自FCC設立的92億美元基金,用於資助將高速互聯網擴展到全美未得到充份服務或未得到服務的農村地區。

獲得這次FCC補貼的有180家公司,SpaceX是最大的贏家之一。在接下來的十年中,它將獲得8.86億美元,為35個州的642,925個位置提供寬頻。不過,Charter Communications獲得的資金最多,高達12億美元,用於將高速互聯網帶入24個州的105萬個地點。

該基金用來幫助520萬個家庭和企業的超過1,000萬美國人提高互聯網速度。根據FCC的調查,超過85%的目的地將獲得千兆速度的寬頻,其餘地區的下載速度至少有100Mbps,上傳速度也有20Mbps。

根據FCC的規定,獲得資助的鄉村互聯網服務的價格,必須與美國人在城市地區所支付的價格相似。此外,中標者必須在融資周期的第三年末開始向所需位置的40%提供高速互聯網。

目前,SpaceX已經發射了將近900顆星鏈衛星,僅是其全球覆蓋所需數目的一小部份,但足以開始在某些地區提供服務,包括美國西北部和加拿大南部。該公司已開始與星鏈衛星目前覆蓋的農村地區的少數組織合作,例如華盛頓州。雖然SpaceX此前曾預計,將在今年年底之前開始在美國北部和加拿大南部提供商業服務,但該公司在11月22日表示,該公司現在計劃延長公眾測試時間,並擴大測試範圍,並預計將在明年中開始提供商業服務。

星鏈衛星網絡項目是一項雄心勃勃的工作,SpaceX表示將耗資約100億美元,甚至更多。但該公司估計,星鏈項目每年可以帶來300億美元的收入,相當於其火箭業務年收入的10倍以上。◇