近年來科學家開始發現好像在太空環境下所待的時間越長,人體的健康越容易出現問題,比如心血管疾病或睡眠紊亂等。這是為甚麼?近期一份研究獲得突破性進展,認為這與細胞線粒體(粒線體)活動受到影響相關。

這份由美國太空總署(NASA)艾姆斯研究中心(Ames ResearchCenter)完成、近期發表在《細胞》(Cell)期刊上的研究認為,線粒體活動受損,至少是導致太空人健康出現問題的底層原因之一。

線粒體是向我們的細胞提供能量的一種細胞器。細胞器是細胞內通過生物膜包裹著的、與細胞內其它部份分隔開來的、功能上獨立的亞細胞結構。

項研究的主要作者貝赫什蒂(Afshin Beheshti)說,他們將不同的好幾個太空小鼠項目的實驗數據進行對比後發現,小鼠眼睛和肝臟的問題,似乎都與線粒體功能失調相關。這引起了他們的注意。

於是他們著手調查國際太空站(ISS)運作幾十年來蒐集的各項實驗數據,以及59名太空人的體液樣品,以了解太空中微重力、輻射環境、狹小的活動空間等生活因素對人體的影響。

這份研究還藉助了美國太空總署(NASA) 開源基因數據庫GeneLab 的支持,綜合了來自世界各地大量太空生物數據,包括細胞、DNA、RNA和蛋白等全面的信息,還特別對2015年曾在國際太空站工作過的NASA太空人司考特凱利(Scott Kelly)進行調查,將他的身體變化情況與他的孿生兄弟馬克(Mark Kelly)進行仔細對比。

結果認為,這些調查都支持線粒體活動受到影響的理論。

研究稱,這項發現一方面加劇了對太空人健康的顧慮,並對人類在月球建立長期工作基地、甚至火星之旅提出更大的挑戰。

但是另一方面,科學家認為既然知道了這些健康問題背後的因素,這為科學家有針對性地尋找解決辦法提供了明確的線索。貝赫什蒂說,這項發現為開發幫助人類長時間在太空生活的「對策和藥物」提供了信息。◇