歐洲太空總署(ESA)確定將發射阿里爾(Ariel)太空望遠鏡,專門研究系外行星。特別關注那些質量比地球大好幾倍的行星

這個項目在今年經過多方嚴格審議後,現在終於敲定將於2029年發射。阿里爾探測器大約重1,500千克, 將發射到日地拉格朗日L2軌道上,開展為期4年的研究。目標可以研究大約1,000顆系外行星。

進入軌道後,阿里爾將與大眾分享它的數據,邀請天文學家、天文愛好者建議想研究的目標星球。

這個探測器上搭載的光譜儀,通過分析行星凌日的光線,揭示它們大氣層內的化學成份。上面的其它儀器還有可能進一步確定行星上的溫度。

除了分析大部份行星大氣層內常見的水氣、二氧化碳和甲烷這些常規成份外,阿里爾還將對選定的幾顆行星進行深入分析,包括了解上面的季節變化,和每日大氣變化等。

自從科學家從上個世紀90年代發現第一顆系外行星以來,現在已經發現了位於3,234個恆星系統內共4,374顆系外行星。

阿里爾項目將主要針對不大可能有宜居環境的行星展開研究,從氣態行星到岩石態行星,以及那些以近距離繞行主星的行星,並特別關注那些質量比地球大好幾倍的行星。◇