43年前離開地球的旅行者2號太空器,自從今年3月失聯至今長達八個月後,日前成功地和地面恢復了雙向通訊。

1977年,美國太空總署(NASA)先發射了旅行者2號,幾周後發射了旅行者1號。現在它們都已經飛出了太陽系的外圍邊界(又稱太陽圈,Heliosphere)——即太陽風控制的範圍,正向星際空間飛去。

在四十多年裏,NASA不斷地和它們都有聯繫,知道太空器上的一些儀器仍然在正常工作。要和遠在188億公里之外的旅行者2號聯繫不容易。

特別是在1989年旅行者2號改變了航線,飛躍海王星的衛星特里頓(Triton,也叫海衛一)之後。這個任務讓旅行者2號的航線偏離了太陽系的平面,導致NASA所有位於北半球的天線和旅行者2號無法建立直線通訊,雖然可以接收來自旅行者2號的信號,但是無法建立雙向通訊。

於是,唯一能和這個太空器聯繫的天線是位於澳洲坎培拉的深空網絡(DSS)43號天線。可是這個天線已經47年沒有維護過了,NASA今年初決定暫時將其關閉進行升級。

一旦中斷聯繫,NASA也擔心,將來恢復聯繫之後旅行者2號還能否和以前一樣執行送去的指令。

南半球43號天線的升級工作包括信號發射器、加熱和製冷系統、電源設備升級等等很多方面,估計要到2021年2月才能全部完成。

最近NASA剛完成了其信號發射器的升級,NASA迫不及待地向旅行者2號發出了問候信息。由於旅行者2號距離非常遙遠,工作人員在信號發出34個小時之後,終於收到了來自旅行者2號明確而清晰的答覆,並知道太空器已經執行了NASA送去的指令。

NASA表示,這是一個了不起的進展,旅行者號太空器是人類歷史上運作時間最長、位於最遙遠太空中的探測器。#