蛋白質是人體必需養份之一,它可分解為氨基酸,不僅提供能量,也可修復合成人體組織和所需的蛋白;一旦蛋白質攝取不足,容易出現頭髮或指甲斷裂、體重下降、傷口復原速度差、免疫力下降等狀況。蛋白質也是組成肌肉不可或缺的元素,不少年長者持續缺乏蛋白質,就會出現「肌少症」(sarcopenia)。

身體的肌肉可分為骨骼肌與平滑肌,平滑肌構成內臟,而骨骼肌是負責運動的肌肉,又稱作「隨意肌」,可受到人的意識所掌控。但隨著年紀增長,骨骼肌的質量與力量會隨之老化,如果加上營養不良與活動量不足,就容易演變成肌少症。

造成肌少症的四大原因

1. 過度缺乏蛋白質

身體組織都有新陳代謝的過程,骨骼肌也不例外會代謝和新生,當身體營養不良,導致過度缺乏蛋白質,骨骼肌的生成就容易異常,進一步造成肌少症;其它如厭食症、腸胃道疾病等問題,也是營養不良的原因之一。

2. 肌肉活動減少

與肌肉活動減少有關的情況都容易導致肌少症,例如:退化性膝關節炎、類風濕性關節炎、僵直性脊椎炎、癌症後期等影響日常活動的疾病,以及長期臥床的患者也是肌少症的高風險族群。

3. 賀爾蒙失調

賀爾蒙的失調也會影響肌肉的生成與分解,例如:生長激素、雄性激素、雌性激素、胰島素等激素減少皆是原因之一。

4. 酗酒與抽菸

俄羅斯研究學者鮑里斯‧申克曼(Boris S. Shenkman)等人,曾經分析7位酗酒者的肌肉切片,結果顯示相較於不酗酒者,酗酒者的肌肉分解代謝指標較高,進而可能造成酒精性肌病變,而且抽菸也會提高罹患肌少症的風險。

肌少症的評估方法

肌少症包括肌肉質量的減少與肌力的降低,其中又以肌力降低影響為大。肌肉質量的評估,可由核磁共振或斷層掃描等儀器輔助;肌力則常用手部握力或膝蓋彎曲力量來評估,如果男性握力小於26公斤,女性小於18公斤就要注意肌力狀況。

此外,判斷是否有肌少症還需要察看行動能力。如果65歲以上長者行走速度小於0.8米∕秒,就需要進一步檢查罹患肌少症的可能性;也可以用快速診斷法來看是否為肌少症的高風險群:將兩手拇指與食指合起來,圈出一個圓圈,套在小腿肌肉最寬的地方,如果圈不起來或是沒有圈出空隙,表示低風險;如果圈得起來或是有圈出空隙,那就要注意囉!

肌少症面臨的危機

罹患肌少症者的外表常見肌肉鬆弛、大腿或小腿變細、駝背、體重下降等情況,在活動上有走路不穩、動作變慢、擰毛巾擰不乾、需要柺杖輔助等運動障礙,情況嚴重時連日常起居動作都很困難。

許多研究發現,肌少症可能增加死亡風險;研究人員曾在意大利一間護理之家發現,70歲以上老人容易罹患肌少症,而且容易提高「全因死亡風險」(all-cause mortality)。還有一篇進行2年觀察的研究發現,肌少症患者跌倒率是一般人的3倍以上。

此外,肌少症也容易對心理造成傷害。台灣研究學者張凱閔(Ke-Vin Chang)等在一項分析研究中發現,肌少症與憂鬱具有相關性,臨床照護上如有肌少症會增加醫療照護成本,因此防治肌少症成為老年醫學重要的課題之一。

預防肌少症的方法

現今還無藥物可以直接治療肌少症,但可以治療造成肌少症的一些原因,例如:酗酒、關節炎等,再藉由營養的補充和正確的運動來解決肌肉減少的狀態。

運動部份建議進行「阻抗性運動」,也就是「重量訓練」,包括舉啞鈴、適當的深蹲、借助彈力帶做簡單的抬腿動作等;相較於快走、登山、游泳等有氧運動,只鍛鍊心肺功能,重量訓練除了可以增加肌力,也可以促進肌肉的生成、增加肌肉質量。

肌肉的合成原料是蛋白質,補充適量的蛋白質才能維持正常肌肉量。一般年輕人每公斤體重需要攝取1克以上的蛋白質;年長者需攝取更多蛋白質,大約每公斤體重需要攝取1.2克以上的蛋白質;而患有慢性腎臟病的患者,因為限制蛋白質的原因則不在此限。

蛋白質來源的選擇,除了食物中常見的牛肉、豬肉、羊肉之外,如果牙齒不好、咀嚼力差者,可以補充蒸蛋、魚肉、豆腐等較軟的蛋白質食物;素食者除了豆類製品,也可從麵筋食物、鮮奶製品補充蛋白質。

其它建議的營養補充品包括必需氨基酸、β-羥基β-甲基丁酸酯(HMB)、肌酸(creatine)、牛奶蛋白(milk-based proteins)、維生素D等,但是也需經由專業人員或醫生評估後再行服用。不過,從食物中補充蛋白質,仍是較佳的方法。◇