幾十年來,研究人員注意到了進食時間和健康的關係,發現較晚——比如睡覺前2 小時內——吃東西不太好,容易發胖,還發現上夜班的工人患 2 型糖尿病的風險更高一些。

現在,科學家正在進一步了解究竟為甚麼接近睡覺得時間吃東西導致這些問題,想找到晚間進食與更多健康問題的關係,包括肥胖、心臟病和糖尿病之間共同的問題所在。

目前為止所了解的信息是,人體傾向於在白天消化營養。研究發現,人體生物鐘不僅控制著我們的作息,讓人覺得甚麼時候該睡覺、甚麼時候該醒來,還影響著很多生物系統。

比如,負責生成肌肉活動所需蛋白的基因,可能在生物鐘的管理下在一天之中某個時間比較活躍,或是在某個時間不活躍。類似的,這個生物鐘也控制著身體,甚麼時候消化食物的功能最強。

對小鼠的研究顯示,「睡眠」時期,生物鐘控制著細胞的修復機制。「比如細胞利用這段時間在打掃屋子。」內分泌學家維拉(Adrian Vella)告訴《發現》(Discover)雜誌。

如果太接近這段休息的時間進食,為了讓系統能夠聚焦於消化的生物過程,細胞可能會推遲開始打掃的時間。如果太經常地打擾這個清理過程,可能就會損害這部份機能。

人們已經知道的是,人體夜間分泌的褪黑素具有修復的作用。一些研究者猜測,修復的對象中包括修復人體向細胞輸送糖份的機制。如果進食的時間太靠近睡覺得時間,身體就好比說要在修理這部機器的同時,又讓這部機器工作。

近期的研究還發現,每個人的生物鐘並不一樣,每個人對晚間進食的反應也不一樣,因此不能「一刀切」地認為幾點以後進食就算「宵夜」,就一定對健康不利。

約翰 ‧ 霍普金斯大學的肺病醫師喬納森‧俊(Jonathan Jun)說:「的確有跡象表明,每個人的生物鐘不同,可能有必要根據每個人的生物鐘為人們定制飲食計劃。」他說,他們的實驗室正在計劃開始這方面的研究。◇