在靜謐黑暗的浩瀚宇宙中,存在著一些美麗的星雲,十分璀璨絢爛,有的像太空中的煙花,有的像一隻巨大的眼睛,也有的如五顏六色的珍珠,吸引著天文愛好者的目光。

星雲是宇宙塵、氫氣、氦氣和其它等離子體聚集的星際雲,泛指任何天文上的擴散天體,包括在銀河系之外的星系。

太空巨眼

下面這張圖為是歐洲南方天文台(ESO)網站2020年8月24日發佈的雙條形螺旋星系NGC 1365圖片,由位於智利的歐洲南方天文台超大型望遠鏡拍攝。該星系也被稱為大條形螺旋星系,具有兩個恆星帶組成的中央條形結構。

圖片中,它看起來像是宇宙中的一隻巨眼,上下兩條星系條中間像是一隻明亮的眼睛。

此星系位於5,600萬光年外的福爾納(Fornax)星系團中。據歐洲南方天文台稱,它的雙條形結構非常罕見,可能是星系的旋轉和其恆星的複雜動態造成的。它最大的一條恆星帶,由於太大,無法在此圖片中看到它的結構,其外側螺旋臂與中心相連。我們看到的是小得多的第二條恆星帶,嵌在那條主星帶內。此第二條星帶可能獨立於主星帶,比星系的其他部份旋轉得更快。

MUSE是多單位光譜探測器(Multi-Unit Spectroscopic Explorer)的縮寫,它使用光學和紅外光望遠鏡拍攝了這幅圖像,展示了星系中央的氣體和塵埃。該儀器安裝在四台超大型8.2米望遠鏡之一的Yepun望遠鏡上,它使我們能夠對宇宙進行一些迄今為止最全面和詳細的研究,包括對遙遠星系、超大質量黑洞甚至引力波源的調查。

「珍珠落玉盤」

9月7日發佈的星團NGC 1805,由美國太空總署/歐空局哈勃太空望遠鏡拍攝。(ESA/Hubble & NASA, J. Kalirai)
9月7日發佈的星團NGC 1805,由美國太空總署/歐空局哈勃太空望遠鏡拍攝。(ESA/Hubble & NASA, J. Kalirai)

這張圖片是9月7日發佈的星團NGC 1805,由美國太空總署/歐空局哈勃太空望遠鏡拍攝,星團由數千顆五顏六色的恆星組成。該星團位於大麥哲倫雲星系邊緣,大麥哲倫雲是我們銀河系的一個衛星星系。這些恆星,像蜂群圍繞著的一個蜂巢,又像撒落玉盤中五顏六色的珍珠。

此圖片展現出各種恆星漂亮的色彩,照片結合了兩種不同的光線:在近紫外光下最閃亮是發藍色的星,而紅色的星凸顯在紅和近紅外光下。哈勃這樣的太空望遠鏡可以在紫外線下進行觀測,因為它們位於地球大氣層之上,而地球大氣層吸收了這一波長的大部份紫外光線,使得地面設施無法利用紫外線進行觀測。

從南半球可以看到這個年輕的球狀星團,它位於多拉多(Dorado 葡語是海豚的意思)星座。

通常,球狀星團中的恆星是同時誕生的;然而,NGC 1805卻不同,因為它似乎含有兩個不同的恆星種群,年齡相差數百萬年。觀測這樣的星團可以幫助天文學家了解恆星是如何演化的,以及甚麼因素決定了它們以白矮星的形式結束生命,還是以超新星的形式爆炸。◇