8月18日,美國太空探索技術公司SpaceX成功發射了第11批星鏈(Starlink)互聯網衛星,使在軌星鏈衛星超過600顆。星鏈網絡已經開始了Beta測試,最近有測試用戶匿名上傳了測試結果,下載速度介乎11 Mbps至60 Mbps不等,相當於目前4G網絡的水平。

8月18日上午10點半,一枚已經使用過6次的獵鷹9號火箭,從卡納維拉爾角空軍基地的40號發射台發射升空,該火箭搭載了58顆星鏈衛星和3顆小型SkySat衛星。

此次發射使得入軌星鏈衛星總數達到653顆,如果包括2018年發射的2顆原型衛星,在軌衛星總數達到655顆。

SpaceX執行長馬斯克(Elon Musk)於2015年1月宣佈了衛星互聯網服務計劃,這一項目被命名為「星鏈」(Starlink)。SpaceX計劃將約1.2萬顆通信衛星發射到軌道,為地球上的用戶提供寬頻互聯網服務。但馬斯克今年6月說,SpaceX只需400顆衛星即可提供「初始作戰能力」,然後需要800顆衛星即可實現「重要作戰能力」。

SpaceX一直在分批發射星鏈衛星,每次60顆左右,2019年發射過2批,今年已經發射了9批,9月預計發射2批。如果一切順利,10月就能有超過800顆衛星入軌,可以在美國北部和加拿大開始提供基本互聯網服務了。

星鏈測試結果喜人 北美市場龐大

星鏈互聯網雖然還在測試階段,但美國已有將近70萬名潛在用戶對之有興趣,顯示「需求非常龐大」。據CNBC報道,SpaceX因為需求高於預期的關係,7月31日決定向美國聯邦通信委員會(FCC)提出申請,要求將碟形衛星地面站(user terminal)的官方授權數量從原本100萬台提升至500萬台。

據匿名用戶提供的speedtest.net測試數據,星鏈網絡的下載網速介乎11 Mbps到60 Mbps,上傳網速5 Mbps到18 Mbps不等,相當於目前4G網絡的水平。而網絡延遲方面,由31毫秒(ms)到94毫秒,整體連線表現算是不錯。

根據流媒體影視平台Netflix的網絡速度建議,星鏈連線速度高於25Mbps,足以讓地面的用戶觀看Netflix超高清(Ultra HD)影片。

對在大城市生活的人來說,這組數據稱不上驚喜,但對於在美國廣大農村地區生活的網絡使用者來說就是如同甘露一般了。據美國FCC的數據,美國有2,500萬的網際網絡使用者接入速度不高於25Mbps,這些使用者幾乎都在農村。

據說,這個測試在8月前兩週進行的,還無法以此斷定星鏈網絡正式推出後的具體網速表現。據了解,星鏈互聯網的費用基本是每個月80美元,可以獲得每個月10Mbps的網速。

另據spacenews報道,美國陸軍與SpaceX已經簽署了協議,計劃在軍事網絡中,測試使用星鏈互聯網來傳輸數據。畢竟與軍方合作,SpaceX也能在太空衛星方面獲得更多的自由與權限,對確保星鏈互聯網建設起到至關重要的作用。

星鏈互聯網測試用戶匿名上傳了測試結果。(Reddit截屏)
星鏈互聯網測試用戶匿名上傳了測試結果。(Reddit截屏)

六手火箭上天後回收 壓低成本

8月18日的這次發射是SpaceX的第100次發射任務,使用的編號為B1049的火箭助推器已經用過6次,18日是執行第7次發射任務,並再次成功回收。SpaceX在當天,還回收了有效載荷整流罩,據說兩片整流罩價值600萬美元。

這個B1049火箭助推器是2018年9月首次發射的,完成了Telstar18VANTAGE任務後,成功在海上無人回收船著陸。此後的兩年間,B1049不斷執行火箭發射任務,並且都能夠在回收船成功安全著陸。目前為止,B1049助推器已經累積發射了191顆衛星。

獵鷹9號作為SpaceX的主力火箭,實現了85%的重復使用率,達到了超常規的性價比,極大的提升了SpaceX火箭發射的效率。

因為星鏈互聯網計劃需要成百上千的專屬通訊衛星,這麼繁重的發射任務史無前例。星鏈計劃第一階段就需要發射超過4,000顆衛星,如果SpaceX公司不能進行火箭回收再利用,公司將會付出難以估計的成本,畢竟現在的一次性火箭的單次發射費用都要數千萬甚至上億美元。

以前,多家公司試圖構建衛星網絡最終以失敗收場,都是因為高昂的成本難以承擔。SpaceX先前透露,打造星鏈互聯網的成本至少要100億美元,但潛在市場多達1兆美元。

目前,SpaceX使用的是獵鷹9號Block 5火箭助推器,據說可以簡單維護就能重複使用10次,終極壽命是發射100次。

截至8月18日,SpaceX公司已經發射部署了655顆星鏈互聯網衛星,圖為星鏈衛星示意圖。(SapceX)
截至8月18日,SpaceX公司已經發射部署了655顆星鏈互聯網衛星,圖為星鏈衛星示意圖。(SapceX)

資本市場看好 SpaceX 估值最高

今年雖然有疫情的衝擊,但SpaceX仍取得了幾項指標性的重要進展,讓資本市場紛紛看好它,完成了多輪融資,成為美國估值最高的私有公司之一。

美國證券交易委員會(SEC)18日釋出的文件顯示,SpaceX完成了最新一輪融資,共募到19億美元資金,有75位投資者參與了此輪融資。目前,該公司的估值高達460億美元,是美國估值最高的私有公司之一。

8月2日下午,SpaceX的載人龍飛船安全返回地球。這也是自2011年航天飛機項目終止後,美國太空人首次乘坐美國飛船前往國際空間站。美國太空總署(NASA)近日表示,或將於10月23日與SpaceX共同執行首個完整的太空任務。NASA一直是SpaceX的重要合作伙伴和客戶,太空任務將是SpaceX未來重要的收入來源。

美國國防部8月7日宣佈,與ULA和SpaceX簽署了未來5年美國太空軍的發射任務,並且發射任務數量沒有上限。這對於保證SpaceX營收將非常有幫助。

隨著星鏈互聯網的順利展開,如果今年能成功開啟商業服務,將會讓數以千萬計生活在廣大農村地區的居民有望享受到寬帶上網。

SpaceX經過18年努力,終於開花結果,迎來了收穫時期。今年SpaceX取得了如此多的重大成功,讓資本市場刮目相看,紛紛投資於它。

亞馬遜獲准發射衛星 正式挑戰星鏈計劃

在SpaceX的星鏈計劃風生水起,即將開啟商業服務之際,網購巨頭亞馬遜也推出了衛星互聯網「柯伊伯計劃」(Project Kuiper),並於7月30日獲得FCC批准。

亞馬遜並在FCC的消息宣佈後表示,對該計劃的投資金額,將超過100億美元。亞馬遜將分5個階段發射柯伊伯計劃所需的衛星,預計發射的衛星數量達3,236顆。

若亞馬遜的柯伊伯計劃最終能實現,將和馬斯克的星鏈計劃相競爭。此前,谷歌(Google)和臉書(Facebook)都曾測試為偏遠地區提供寬帶網絡的計劃,但最終都因為技術和資金問題而無疾而終。

亞馬遜創辦人貝索斯(Jeff Bezos)也和馬斯克一樣夢想太空旅遊,2000年就創辦了私人航太公司——藍色起源(Blue Origin)。藍色起源致力於開發可重複使用的運載火箭和載人飛船,但還沒有實際發射過入軌航太器。◇