本月發表一項研究表明,墨西哥水下洞穴中存在萬年前的史前人類採礦遺蹟,這可能是美洲最古老的赭石礦。

幾十年以來,人們就發現墨西哥尤卡坦半島海岸有著如迷宮般的水下洞窟網絡。2017年,研究人員在水下探索了金塔納羅奧州東部海岸的洞穴。當地洞穴中曾發現有古人遺骸,這些人是數千年前進入洞穴的。那時海平面較低,洞穴乾燥且可以通行。大約八千年前,海平面上升,於是水淹沒了這些洞穴。

加拿大麥克馬斯特大學的考古學家艾德萊因哈特(Ed Reinhardt)說:「水下洞穴就像一個時空膠囊,遺蹟在洞穴內能保持得很好,遺蹟顯示古人曾在裏面開採赭石。」研究人員以前並不清楚,古人為甚麼會進入這些危險和複雜的洞道系統,這次的發現給了一個可能的解釋:古人可能並不是為了尋找棲身之地,水源或躲避掠食者而冒險進入這些迷宮般的洞穴,他們進入洞穴也許是為了採礦。

看出赭石 對古代人的重要性

加拿大潛水員弗雷德德沃斯(Fred Devos)說: 「洞穴明顯被挖掘過,我們相信史前人類從洞穴中提取了數噸赭石,而且使用了火炬照明。」

洞穴內發現了一系列採礦的證據,包括簡單石器製成的工具,赭石開採坑,堆起的礦石廢墟,指路標記和用過的火堆。當時礦工們掰下石筍作為石錘或打樁機之類的挖掘工具,採礦時使用了火把用來照明,洞穴頂上的煙痕仍清晰可見 。

研究人員認為,三個水下洞穴系統中發現有史前採礦活動,其時間跨度約為兩千年:從1.2萬年前至1萬年前。

赭石呈紅色,磨成粉後,可作為顏料用來染色,裝飾,巖畫,甚至可以用藥。在當時的條件下,人們願意冒險進入黑暗的洞穴採礦,可以看出赭石在古代美州人生活中的重要性。這項研究發表在《科學進展》上。◇