美國空軍7月13日正式授予波音公司(Boeing)首批F-15EX「先進鷹」戰機合約,訂單包含8架F-15EX。據美國「國家利益」雜誌(The National Interest)報道,美國空軍也已於2021財年預算書中提出額外12架需求,逐步汰換空軍國民警衛隊日益老化的F-15C/D。美國空軍有可能用先進鷹來替換9個中隊相對老舊的F-15,總需求或許可達136架。

美國空軍首批8架F-15EX與前期工程成本約為12億美元,這項購案同時也使波音位於密蘇里州聖路易斯的F-15生產線「死而復生」。儘管空軍原計畫採購F-35等第5代戰機,但美空軍空戰司令部(ACC)司令霍姆斯上將坦言,「F-15EX價格實惠,且可立即填補老化的F-15C/D戰力」。

「國防新聞」報道稱,頭2架預計明年初展開測試,其餘6架也預計2023年展開測試。此外,空軍還計畫在2022至2025財年,再申請採購64架F-15EX。

美國空軍訂購首批8架F-15EX戰機,圖為波音位於密蘇里州聖路易斯的F-15EX生產線。(U.S. Air Force)
美國空軍訂購首批8架F-15EX戰機,圖為波音位於密蘇里州聖路易斯的F-15EX生產線。(U.S. Air Force)

F-15EX飛得更遠更快 載彈更多

雖然美國空軍最優先的採購項目是F-35A,但對於在美國本土周邊巡邏的任務,F-35A的隱身能力和進攻性就顯得不太適合,反而需要F-15EX這種相對廉價,維護性好,能快速出動的戰機。另外,F-15EX的載彈量驚人,可以擔任「炸彈卡車」的角色。

美國空軍估計,俄羅斯的S-400防空系統有可能在20英里左右探測到F-35,同時會探測到200英里外的F-15EX。空軍表示,雖然F-35A更隱身,但F-15EX飛行更高、更遠、更快,並且可以攜帶更多武器。

F-35A攜帶22,000磅彈藥的情況下,最高速度可達1.6馬赫,升限50,000英尺,不加油航程670英里左右。反觀F-15EX,攜帶29,500磅武器的時候,最高速度可達2.5馬赫,升限60,000英尺,不加油航程有1,100英里之多。

雖然,目前F-35A和F-15EX的單價都約為8,000萬美元左右,但F-35A每小時的運行成本為35,000美元,而F-15EX每小時成本為27,000美元,並有20,000小時的服役壽命。

並且美國空軍還強調,F-15EX有望迅速而輕鬆地填補F-15戰機缺乏的空白,並加強空軍防空能力,同時不會影響F-35戰機的採購。它與正在服役的F-15C和E擁有70%以上的零件通用性,並且可以使用幾乎與現役的F-15相同的地面設備、機庫、模擬器和其它後勤支援裝置。飛行員和地勤人員的轉換是快速和簡單的,允許現役F-15C單位在12個月內從F-15C/D轉換為F-15EX,而轉換到F-35則需要18個月。

雖然有如此多的通用性,但波音公司也強調,在過去10年來,該公司投資了超過50億美元在技術開發上,先進鷹戰機配備世界上最快的電腦、電傳操作(fly-by-wire)系統和先進雷達,可為美國空軍的機隊帶來最新科技。

F-15EX將F-15原本就不小的武器攜掛量進一步提升,武器掛架是12個空對空硬點,或15個空對地硬點,裝載負荷達到29,500磅(13.275噸),無與倫比,可以攜帶全套的空對空、空對地和空對海的各種打擊武器。

F-15EX通過內部整合式的電子戰裝備,也能提供全方位的電子戰保護,並與其它電子預警器、紅外線預警器即時通信,以提高生存能力。在爭端區域,將F-15系列戰機與第五代戰機結合在一起,可以充份利用兩個平台,使美國空軍更具殺傷力,也更具成本效益,並且令對手更難防禦。◇