美國太空總署(NASA)的帕克太陽探測器(Parker Solar Probe)在正確的時間和正確的位置,捕捉到NEOWISE彗星罕見不可思議的圖像。NASA於7月10日發佈了相關照片。

帕克太陽探測器最近剛越過金星,NASA表示,7月5日,帕克太陽探測器身處太空的位置為其提供絕佳視角,拍攝到無與倫比的彗星雙尾視圖。當時該探測器抵達最接近太陽的近日點。

C/2020 F3(NEOWISE),或譯尼歐懷茲彗星(Comet NEOWISE),是一顆具有接近拋物線軌道的逆行長周期彗星,2020年3月27日由NASA的廣域紅外線巡天探測衛星(WISE)發現,並以其探測任務「NEOWISE」為名。

隨後,帕克太陽探測器、NASA日地關係天文台(Solar Terrestrial Relations Observatory)、ESA/NASA日地關係天文台,以及國際空間站太空人都觀察到這顆彗星。

該圖像是由帕克太陽探測器的WISPR儀器拍攝,WISPR被用於在可見光下拍攝太陽外部大氣和太陽風。在6月28日之前,帕克太陽探測器收集了第五次飛越太陽的科學數據,也拍攝到包括這張彗星圖像在內的其它照片。

此外,WISPR的靈敏性也使研究人員可以觀察到彗星尾巴的精細細節。

WISPR的靈敏性也使研究人員可以觀察到彗星尾巴的精細細節。(Credits: NASA/Johns Hopkins APL/Naval Research Lab/Parker Solar Probe/Brendan Gallagher)
WISPR的靈敏性也使研究人員可以觀察到彗星尾巴的精細細節。(Credits: NASA/Johns Hopkins APL/Naval Research Lab/Parker Solar Probe/Brendan Gallagher)

根據美國太空總署的說法,大多數彗星有兩條尾巴,一條尾巴由塵埃組成,另一條由離子組成。但是,NEOWISE可能有兩條由帶電離子組成的尾巴,這引起研究人員的興趣。

美國太空總署在聲明中補充說:「下部尾巴看上去寬闊而模糊,是NEOWISE彗星的塵埃尾尾巴。」 科學家希望利用WISPR拍攝的圖像研究塵埃顆粒的大小,以及彗星排出塵埃的速度。

NASA表示,上部是離子尾巴,它由在太陽強光中離子化的氣體組成。這些離子化氣體受到太陽風的衝擊,產生了遠離太陽延伸的離子尾巴。

帕克太陽探測器拍攝的圖像似乎顯示NEOWISE彗星的離子尾巴有分支,可能意味著這顆彗星除塵埃尾巴外,還有兩條離子尾巴,但科學家需要更多數據和分析來確認這種可能性。#