近期一份研究分析了月球上約13.6萬個巖崩——在地球上稱為山泥傾瀉的事件後認為,它們主要是小行星撞擊造成的,其影響可以持續數十億年,至今仍在改變月球的地貌。

上世紀60年代,人類第一次派無人飛行器上月球探索的時候,就看到月球上也有岩石崩落留下的滑道痕跡。阿波羅號太空人登月的時候,還去現場檢查了其中幾條軌道,並帶了幾塊崩落的岩石樣品回地球。

然而直到這份研究,蘇黎世聯邦理工學院(ETH Zurich)和德國馬普太陽系研究所的研究者們分析了200多萬張月球表面存檔的和現在的照片,才第一次較為全面地了解到月球上石崩的情況。這份研究6月10日發表在《自然-通訊》(Nature Communications)期刊上。

「月球上崩落的石頭大部份直徑在7~10米之間,」主要研究員比克爾(Valentin Bickel)說,「早期月球探測器無法了解整個月球上這麼小的石塊的分佈,直到2010年,美國太空總署(NASA)的月球軌道探測器(LRO)拍攝了月球整個地表的照片後,我們才得到較為全面的信息。」

這份研究繪製了一張月球表面南北緯跨越80度的區域內,136,610個直徑大於2.5米落石的分佈圖。「這張地圖第一次讓我們能夠系統地分析另一個天體上山泥傾瀉事件及其成因。」馬普研究所的摩爾(Urs Mall)說。

以前,科學家認為月球上的巖崩主要是月震造成的。這份新地圖顯示,80%的巖崩是由小行星撞擊直接或間接造成的。

「大部份崩落的岩石位於撞擊坑巖壁附近。」蘇黎世聯邦理工學院的西蒙洛(Simon Loew)說,一些石頭在撞擊後崩落,有的則發生在很久之後。

研究人員推測,這些撞擊造成月球地表以下一系列裂痕,導致月球地表某些地方結構不穩,在撞擊事件之後很長的時間還會發生巖崩。

另外研究人員驚訝地發現,有些巖崩的滑道早在40億年前,甚至更早的時候形成。科學家認為這種滑道一般在幾百萬年後將會消失,因此他們認為,即使在撞擊發生幾十億年後,月球表面的地貌仍受到影響。

「顯然,這些撞擊在很長、很長的時間裏影響和改變著月球的地貌。」比克爾說。

這份研究認為,在其他空氣稀薄的天體上,像水星,可能也是這樣的情況。◇