赫利(Doug Hurley)和本肯(Bob Behnken)是最初兩位搭乘SpaceX的龍飛船進入太空的太空人。最近,他們談了新型太空船的乘坐體驗。

龍飛船將用於接送太空人在國際空間站(ISS)和地面之間往返。5月30日,獵鷹9重型火箭在甘迺迪太空中心第一次將它發射升空。這是又一個歷史性的時刻。

美國太空總署(NASA)自從2011年的航天飛機(space shuttle)項目結束以後,必須藉助俄羅斯航天集團Roscosmos完成派遣太空人升空的任務。SpaceX的這次載人試飛為NASA開闢了航天新紀元。

負責龍飛船任務的發射、著陸和回收的赫利,也參加過航天飛機最後一次飛行任務。赫利向媒體形容了乘坐感受,說「和航天飛機完全不同」,「很平滑,只有一點顛簸」。

本肯也這麼認為,他說「從離開地面起就很平順,這出乎意料」。「航天飛機有著固體火箭助推器,感覺更顛簸,我們預計進入飛行的第二階段,會比航天飛機更平滑一些。但是龍飛船一口氣進入軌道。」

正如赫利提到的那樣,兩代航天器的主要區別在推進燃料上。航天飛機用的是固體火箭助推器,用於將太空船一路送到離地15萬哩的高空。每個固體火箭助推器重達130萬磅,引擎使用110萬磅燃料。在升空最初兩分鐘內,由這些助推器輔助主引擎工作,之後使用氫動力的主引擎。

使用固態燃料儲存方便,減小開發和製造成本。但是紐約時報形容,固態燃料燃燒的效果像「鞭炮」一樣,而獵鷹9火箭使用的液態燃料就平靜得多。

這可能就是兩位太空人感受到最大體驗差別的原因。獵鷹9引擎使用超低溫的液態氧和火箭推進劑,為火箭提供170萬磅的離地推力。

另外,龍飛船內部使用了大量觸摸屏,看上去更有未來感,而上一代航天飛機的內飾更多地採用撥號盤、拉桿等老式操控接口。

今年第三季度,預計NASA的另外三位太空人和日本航天局的一位太空人將乘坐龍飛船開始第一次正式任務。◇