科學家有的時候通過分析以前採集的數據,找到一些意外的發現。最近歐洲太空局(ESA)的研究人員從哈勃望遠鏡2017年的一套數據,找到了一項驚人的發現。

天文學家普遍認為大爆炸後,先誕生一些恆星。這些恆星很特別,組成它們的物質應該是只能在恆星內部才能生成的物質。對於科學家來說,這又是一個先有雞還是先有蛋的問題。

多數研究者選擇了蛋,也就是說多數科學家認為大爆炸後,先誕生了恆星。簡單說,他們認為早期的恆星是由當時周圍環境中僅有的氫、氦和鋰元素組成,沒有重金屬元素。科學家把這種恆星稱為「星族III」恆星。

哈勃望遠鏡已經能夠探測到宇宙誕生後僅5億年~10億年間的數據。如果科學家以上的理論是正確的,研究者認為在宇宙這個時間階段,就應該會找到這些星族III恆星的蹤跡。

但是這批數據中找不到這類恆星。

研究人員又藉助引力透鏡的方法從另一個角度探測。引力透鏡是現在科學家常用的一種探測位於遙遠宇宙中暗淡星系的方法。

遠處天體發出的光線抵達地球的過程中,受到途中大質量物質或天體的影響產生彎曲,導致抵達地球的影像出現一定程度的失真。科學家將這種效應稱為引力透鏡效果。科學家利用得到的影像,可以探測到遠方很暗淡的星系。

結合引力透鏡方法,科學家找到了同時期一些星系,其發展水平已遠比科學家預期的成熟。

「這些結果對天文學將產生重大影響。它們說明星系一定在比我們預測的更早的時間點就誕生了。」這份研究的主要作者巴托沃德卡(Rachana Bhatawdekar)說,這意味著目前天文理論對早期宇宙演化階段推測的幾個時間點存在問題,像恆星、星系等大型天體結構,可能在遠比科學家預測的更早的時間點就已經形成。

研究者期待分析哈勃的新數據,並了解其他研究得到的結果。◇