新研究通過天文距離與無線電波兩種測量方法,得出相同的結論,發現土衛六飛離土星的速度是之前估計的100倍。

土衛六又稱為泰坦(Titan),是土星的衛星之一,比水星還大。它很特別,外面包著一層厚厚的大氣層,是太陽系內唯一一個有大氣層的衛星。其地表有河流和大量如甲烷和乙烷等液態烴,下面是一層很厚的冰層,再下一層可能是流動水,裏面可能有生命。

科學家最近測量發現,土衛六繞行土星的軌道半徑在不斷增加,也就是說它離土星越來越遠。

科學家估計土衛六在誕生的時候離土星比現在近得多,在之後的45億年間,逐漸移動到現在距離土星約120萬公里的位置。

月球也在以每年大約3.8厘米的速度遠離地球。由於土星是個氣態星球,內部摩擦力弱於地球,天文學家之前估計,土衛六以每年0.1厘米的速度離開土星。但是這份6月8日發表在《自然-天文學》(Nature Astronomy)期刊上的研究測到的速度遠不止於此。

研究人員用兩種完全不同的方式進行測量。一組研究員用土衛六在過去十年間與背景恆星之間距離的變化進行計算;另一組研究員通過卡西尼(Cassini)太空船受土衛六引力影響速度的變化進行測量。

「使用兩套完全獨立的數據,以及兩種不同的分析方法,我們得到了相同的結論。」這份研究的第一作者巴黎天文台的萊尼(Valery Lainey)說。

合作研究者加州理工學院理論天體物理學助理教授富勒(Jim Fuller)2016年提出的理論就預測了這樣的結果。

他的理論說,土衛六以一種特定頻率的引力擠壓土星,使得土星強烈振動,類似蕩鞦韆的人在合適的時間點晃腿使勁可以讓鞦韆蕩得更高的道理。

富勒認為,土星的振動使其耗費了很多能量,導致土衛六以更快的速度離開。的確,兩套測量數據顯示,土衛六以大約每年11厘米的速度離開土星,是以前預測速度的100倍。◇