每個天體都蘊藏著宇宙的一部份秘密,即使一小塊碎片對人類來說都是珍貴的寶藏。

威夷天文台的望遠鏡2017年底才首次發現了來自外星系的天體——奧陌陌(Oumuamua)。它形如雪茄,十分神秘。「奧陌陌」在夏威夷原住民的語言中是「來自遠方的信使」之意。

但是想讀到宇宙秘密的更多篇章,科學家得先捕獲這些系外來客。

麻省理工學院航空航天系助理教授利納雷斯(Richard Linares)說:「從地面監控這些系外來客太難了,它們通常很小,還得太陽正好照到它們的時候,我們的望遠鏡才能發現。

「而且它們飛行的速度很快,我們來不及發射一個探測器追上它們進行研究,我們現在飛船的動力技術還很有限。」

然而,利納雷斯和同行們想到了一個辦法。他們計劃在太陽系的邊緣佈上一圈由靜止懸浮在太空中的衛星陣守株待兔,一旦系外來客闖入太陽系,立即偵測到它們的行蹤。

這個計劃另一個好處是,這些衛星為太陽能驅動,平時僅耗費最小的能量,抗衡太陽的引力,使它們靜止懸浮在太空中。當偵測到系外天體的時候,關閉它們的動力,在太陽的引力下,它們將迅速朝太陽移動,猶如彈弓被釋放彈射一樣。

當然,這需要進行精確的計算,選出衛星陣列中最有效地追上系外來客的那顆衛星,將其釋放。

當衛星追上系外天體的時候,下一步讓衛星繞著這個天體運轉,利用衛星上的探測器,收集關於這個天體儘可能多的資料發回地球。

這個項目提案近期入選了美國太空總署(NASA)的創新先進理念(NIAC)項目,將在未來9個月進行第一階段評估。NIAC為「具有創新理念、可能會改變未來」的航天項目提供資金。◇