2020年5月27日美東時間下午4:33,美國太空總署(NASA)將首次與商業公司合作,聯手將兩名太空人送上國際太空站。這是美國近10年來首次在本土發射載人飛船,NASA為了讓大眾能參與其中,將在NASA的NASA TV、Facebook、Instagram、Linkedin、Twitter和YouTube上直播。

上一次有美國太空人,從美國的土地進入太空已是2011年。在這之間,美國只能依靠俄羅斯的火箭,前往在地球表面上方250哩處的國際太空站。

這次的飛行任務將由NASA太空人羅伯特·本肯(Robert Behnken)和道格拉斯·赫利(Douglas Hurley)執行。他們將會搭乘美國太空探索技術公司SpaceX製作的飛龍2號飛船(Crew Dragon)和獵鷹9號火箭,從佛羅里達州甘迺迪太空中心39號發射台升空,並計劃於5月28日上午11:29抵達國際太空站。

到達太空站後,本肯和赫利將加入太空站的機組人員進行研究,並協助維護太空站。在停靠太空站的同時,機組人員將進行測試,以確保飛龍2號能在未來的任務中,與太空站保持連接210天。

5月25日,NASA和SpaceX皆表示,最終的飛行檢查都已順利完成。目前,唯一的障礙就是天氣狀況。從現在開始到27日發射日,NASA正密切關注天氣,萬一遇到降雨或是雲層太厚,發射任務只好暫時中止。在5月30日和5月31日,各有一個備用時段。

稍早,根據美國空軍第45氣象中隊預測,發射時遇到有利天氣的可能性只有40%。但是,第45氣象中隊發射氣象官麥卡利南(Mike McAleenan)指出情況正在變好。麥卡利南說:「過去一到兩天,天氣都在好轉。」

幾十年來,太空人為了避免在升空前生病,並把傳染病帶到太空站。在飛行任務前都會進行隔離。恰好這次歷史性的任務,發生在中共病毒(俗稱武漢病毒、新冠病毒)大流行期間,除了兩名太空人在發射前,已花費了兩周時間隔離檢疫。甘迺迪太空中心和SpaceX的員工們,都採取了洗手液、口罩等防護措施,並維持社交距離。

據負責發射前檢疫計劃的NASA飛行外科醫生穆爾卡西(Rob Mulcahy)說,他們已啟動了一個備用控制室,讓不同班次的人,不必操作同一套設備,避免交叉感染。

這次的飛行任務,是人類史上首次使用民間太空公司打造的載人飛船。1961年至今,只有三個國家成功發射載人的太空火箭,SpaceX將會是第一個完成此任務的民間企業,把兩名太空人送上太空的記錄,也成為一個重要的歷史時刻。

過去,有太空人搭乘火箭升空,太空迷都會聚集在佛羅里達州的太空海岸(Space Coast),觀看整個過程,並為成功發射祈願。這次,具有歷史性意義的升空,更引來許多人的關注。

但在病毒大流行期間,美國太空總署局長吉姆·布里登斯坦(Jim Bridenstine)勸阻民眾,不要親身參加觀賞這次發射。

布萊恩斯汀在5月初的新聞發佈會上說:「我們要求人們不要去甘迺迪太空中心,而是在線觀看。」整個活動,也將通過NASA TV,以及NASA的社交媒體直播。

美國太空總署通訊副主任貝蒂娜·英克蘭(Bettina Inclan)說:「通過NASA的虛擬發射體驗,我們能使更多的人目睹人類新太空時代的開始。」#