日本發射的小行星探測器隼鳥2號(Hayabusa 2)自從2014年發射以來,花了很多年才抵達小行星龍宮(Ryugu)並成功登陸,發回大量數據,在離開之前還採集了樣本,現在已經在返回地球的路上。

通過隼鳥2號發回的數據,科學家已有了一些有趣的發現。

最近發表在《科學》(Science)期刊上的一份研究揭示,從探測器環繞小行星的時候拍攝的光譜照片上,看到它的表面有紅藍相間的紋路。

探測器登陸後,拍攝了地表更細節的照片發回地球。科學家分析認為,光譜照片中呈紅色的部份是小行星很久以前和太陽一次近距離接觸留下的痕跡。

研究組認為,大約在30萬年前,這顆小行星曾經在距離太陽很近的地方經過,以至於上面的石頭被烤紅了。

研究寫到:「隼鳥2號剛登陸,它的推進器就干擾了那些暗紅色的細顆粒物質。從撞擊坑和暗紅色物質的地質分析來看,使小行星地表變紅的過程是在一個短時期內發生的。我們估計龍宮以前曾從距離太陽較近的位置路過。」

研究還認為,在那次近距離飛躍之後的數十萬年間,小行星又經歷了好幾次與其他小天體的撞擊。這些撞擊改變了被太陽「烤焦」的地表物質的自然分佈,那些暗紅色物質與小行星地表以下的石頭混合在一起,四散在小行星表面。隼鳥2號飛回地球的時間將比前往小行星的時間短,預計今年12月樣本就能送達地球。到時候研究人員將了解關於這顆小行星更全面的信息。◇