5月17日,美國軍方絕密太空飛機X-37B再次飛入軌道,執行一次額外的科學實驗,這也是X-37B的第六次飛行。

X-37B是一架由太陽能驅動的飛機,無需機組人員即可進行遠程控制。

美聯社報道,美方官員沒有透露X-37B將在軌道上停留多長時間,也沒有透露該任務的目的。但是X-37B開發商、波音公司高級副總裁吉姆‧奇爾頓(Jim Chilton)指出,每次任務的時間都越來越長。

上一次飛行任務持續了兩年,是最長的一次;去年X-37B回歸地球時,在夜幕下降落在美國太空總署甘迺迪太空中心。

美國空軍擁有至少兩架可重複使用的X-37B太空飛機,每一架都飛行過多次,基地是甘迺迪太空中心以前的太空飛機機庫。

這種以太陽能為動力的飛機長9米,是太空穿梭機的四分之一;高2.9米,重達4,990公斤,其負載艙內可進行實驗或容納小型衛星。

剛剛發射的火箭有一個額外的實驗艙,搭載幾個NASA和美國海軍的研究實驗室設備,這是X-37B迄今為止搭載的最大負荷。

X-37B項目在太空中測試新系統並重返地球的特殊能力是獨一無二的,這使美國能更有效能和更有效率地發展太空能力,以維持在太空領域的優勢。

奇爾頓說:「你可以說X-37B站在太空穿梭機的肩膀上。」

一架執行絕密任務的美國太空飛機X-37B在結束兩年航程後返回加州的範登堡空軍基地。(AFP)
一架執行絕密任務的美國太空飛機X-37B在結束兩年航程後返回加州的範登堡空軍基地。(AFP)

X-37B通常在200到250哩的高度上運行。該無人機配備了太陽能電池板,為其儀表提供動力,並配備推進劑驅動的火箭發動機,以便在太空中活動。

自2010年首次飛行以來,截至周日,這些秘密太空飛機在軌道上共待了2,865天。奇爾頓說:「如果將所有任務加在一起,X-37B在軌道上運行不到8年,在10億哩以內,這架飛機飛行了很長的路。」

這次太空飛機的發射由於惡劣天氣推遲了一天,這是新成立的美國太空軍第二次發射火箭。今年3月,太空軍發射了一顆國家安全衛星。

5月18日,提供Atlas V火箭的美國聯合發射聯盟(United Launch Alliance)在火箭升空1個半小時後即宣告發射成功。該公司把周日的發射活動,獻給在中共病毒大流行前線工作的醫護人員和其他人員。

X-37項目一直屬於美國空軍最高機密,令各國軍事專家為之揣測。2015年,美國空軍史無前例的透露,於當年5月對絕密無人駕駛太空飛機X-37B技術驗證機進行第四次試飛任務,測試一種新型推進器。

X-37無人機任務的相關細節披露出來的非常少。除了在太空擴展任務中測試新設備外,X-37B還被認為可以為空軍執行情報、監視和偵察(ISR)任務,監測北韓等對美國構成潛在威脅的國家。

卡納維爾角空軍基地(Cape Canaveral Air Force Station)將很快迎來下一次發射任務。5月19日凌晨,SpaceX將嘗試發射另一批Starlink衛星,以提供全球互聯網服務。這將是SpaceX在首次載人發射前的最後一次飛行,載人飛船定於5月27日從甘迺迪太空中心發射升空。#