美國太空總署(NASA)推出一個「月球電筒」任務,利用激光尋找月球南極地表的水資源。

從地球向月球運送水是昂貴的做法,如果能開採月球的水資源,將對人類探索月球有重大幫助。科學家知道月球上存在大量冰塊,可以把它們融化成水,淨化後供飲用,還可以用於火箭燃料,是十分有用的資源。

這就是「月球電筒」的使命。這個任務將使用一個只有文件箱那麼大的方形衛星,向月球撞擊坑的底部發射激光探測固態水的存在。

「儘管我們認為月球上最冷、最黑暗的地方——撞擊坑的底部很可能存在固態水,但是以前的測量方法可能有些誇大,」NASA負責該項目的科恩(Barbara Cohen)說,「從科學探索角度說,這可以接受,但對於規劃送太空人到月球上工作、開採冰塊作為飲用水這樣的目標來說,我們必須非常肯定這些水資源的存在。」

這個項目將由NASA的噴氣推進實驗室管理,使用的飛行器將實現幾個技術上的第一:第一次用激光尋找固態水;是第一個使用更安全的綠色能源的飛行器。

科學家發現位於月球南極和北極有不少撞擊坑,可能是由彗星或小行星撞擊造成。

「陽光在撞擊坑頂部附近移動,但是從來不會照射到底部,」科恩說,「因為這些撞擊坑溫度如此低,撞擊帶來的物質分子得不到足夠的能量逃逸,所以它們就被困在坑底,累積長達數十億年的時間。」

這個任務計劃為期兩個月,「月球電筒」將飛到月球的南極用激光探測月球表面的冰層。

研究者說,月球電筒將使用四個近紅外波長的激光反射儀。這種光極易被水吸收,但是碰到岩石就會反射回來。由此根據反射的激光探測是否存在冰塊。

這種方法只能探測月球表面的冰塊,不能探測到地下水。

科恩說,研究人員打算將這個任務採集的數據和其他環月軌道器的數據進行對比,了解整個月球上冰塊的分佈情況。◇