幾十年來,天文學家都認為我們所在的宇宙向各個方向均勻地膨脹著。一份新研究認為,對於早期的宇宙可能是這樣,但是對於近代宇宙,情況已經不是這樣。

之前,科學家利用宇宙微波背景(CMB)數據,認為宇宙是各向同性的,即向各個方向以一樣的速度膨脹著。可是這些數據展示的是宇宙誕生僅38萬年的時候的數據。研究者認為,在大爆炸誕生宇宙後的最初階段,宇宙以極快的速度均勻地向各個方向膨脹。這份新研究顯示,這個理論可能不適用於今天的宇宙。

德國波恩大學(University of Bonn)的天文學家米格卡斯(Konstantinos Migkas)說,他們分析了近代宇宙中800多個星系團,發現它們的特性有顯著的不同。

研究人員利用歐洲太空局(ESA)的XMM-牛頓衛星、美國太空總署(NASA)的錢德拉X射線天文台,以及德國ROSAT衛星的觀測數據,測量瀰漫在星系團中氣體的溫度,並把數據與它們在天空中的亮度進行對比。按理說,相同溫度的星系團在天空中的亮度應該是相似的,可是研究人員觀測到不是這樣。

這項研究的負責人瑞普里希(Thomas Reiprich)說:「我們看到溫度差不多的星系團,比我們預測在同一方向上的星系團暗一些,比其他方向的亮一些。差別很顯著,約30%。這些差別不是隨機的,根據觀測的天空方向具有特定的規律性。」

歐洲太空局XMM-牛頓衛星項目組的科學家沙特爾(Norbert Schartel)說:「這是一個有趣的結果。以前的研究曾提出現代宇宙在各個方向不是均勻的膨脹,但是這份研究第一次從星系團的X射線中找到了證據,對將來的研究具有重要意義。」◇