號稱強大的羅馬帝國,疆域之廣大堪稱空前絕後,有著稱霸整個世界的野心,誰能想到,還有比它更高的天意,決定了它的未來。

街上經常出現撲地而倒的人。

有人正在說話,突然就開始搖晃,然後倒斃。有人正在買東西,突然倒地死亡,錢幣撒了一地。正在幹活的一個人,手裏還拿著工具,突然就歪向一邊,倒地死去。

然後,整座城市空空蕩蕩,成了一座死城。大街上看到活人不容易,如果真在外面碰到一個人,那他一定扛著一個死人。有幸活著的人,都悄然無聲地躲在家裏,或照料垂死的人。

然後,大房子、小房子,豪華的、簡陋的,都成了居住者的墳墓,房子中的僕人和主人,都躺在他們的臥室裏死亡。

然後,街道上出現因無人埋葬而開裂腐爛的屍體,整個城市散發著惡臭。死亡的人難以計數,後來就不再清點屍體了……

猝不及防的瘟疫使繁華發達的城市瞬間崩潰,城市食物供應中斷,一切娛樂場所都停止營業了,各類工作都停頓了,大量民眾失業,無以為生,然後是饑荒、內亂……

這就是在古羅馬大瘟疫中的一幕。

從歷史的記載看,古羅馬有據可考的大瘟疫有四次,小瘟疫不斷。現代科學家推斷瘟疫是腺鼠疫、斑疹傷寒、天花等傳染性惡疾,但瘟疫為甚麼有選擇性、瘟疫為甚麼會不可思議地突然消失等等,至今都是謎,現代科學也解釋不了。

基督教認為:因羅馬人殘忍地將耶穌釘死在十字架上、血腥迫害正信的基督教徒,違逆天意鑄成了大罪,天降瘟疫,就是上帝對羅馬人的罪錯、虛偽信仰及道德敗壞的報應與懲罰。

公元79年的大瘟疫

公元33年,耶穌被羅馬帝國猶太省的執政官彼拉多判處死刑,釘死在十字架上,但其信徒日眾。

對基督信徒即耶穌弟子的迫害,始於羅馬帝國第五位帝王尼祿,在他之後有十個古羅馬帝王,對基督徒的迫害持續了幾百年。

以荒淫殘暴著稱的尼祿想蓋一座宮殿,公元64年7月17日,他命人放火,想省事地清理出建築場地,結果導致全城幾乎陷入一片火海,大火連燒了六天七夜。事後,尼祿嫁禍基督徒,稱縱火的是基督徒,藉此逮捕基督徒。大量基督徒被殺,或被投入鬥獸場。

因基督徒被說成是異端「邪教徒」,招致了羅馬人的嫌怨。在羅馬人的喝采聲中,基督徒被猛獸撕裂,尼祿還下令將基督徒與乾草捆在一起,做成皇家遊園會的火炬,夜間排綁在花園中點燃照明。

公元68年,羅馬城暴動,尼祿在逃亡途中自殺。

公元79年,大瘟疫迅速席捲了坎帕納平原,羅馬城內大批人死於致命的瘟疫,史載每天死亡達到萬餘人。塔西佗在《編年史》中說道:「羅馬城……房屋內堆滿了屍體,街道上到處都是送葬的行列。」當時的帝王提圖斯也死於這場瘟疫。

安東尼瘟疫

尼祿對基督徒的迫害只是在羅馬城裏,到了公元161年,奧勒留安東尼成為羅馬帝王時,就開始在全國範圍內剷除基督徒了。

羅馬居民當時被政府的謊言蒙蔽,認為基督徒散布迷信,非常仇恨基督徒。安東尼下詔說,舉報基督徒的人,將會獲得被舉報者的財產。於是,全國人都被利誘去搜尋、告發基督徒。之後,安東尼用種種酷刑,強迫基督徒放棄信仰,不放棄就處死,或扔進鬥獸場,讓猛獸活活撕碎,供人觀看取樂。

安東尼執政五年之後,公元166年,史稱「安東尼瘟疫」的大瘟疫降臨,這位羅馬帝王的名字永遠和瘟疫綁在了一起。

據說此次瘟疫是天花,由羅馬軍隊鎮壓敘利亞叛亂後帶回,公元164年開始在帝國東部邊境的軍隊中流行,兩年後傳到羅馬城,隨後又波及到其它許多地區。基督徒都認為,安東尼瘟疫就是神對安東尼迫害基督徒的天譴。

不出一年,死於瘟疫的人遠遠超過戰死沙場的人數,平均死亡率是7%~10%,城市和軍隊中達到13%~15%。每天運出羅馬城的屍體堆積如山。

各地民眾惶恐不安,有些民眾逃到叢林、荒漠,意大利和外省的城市都快空了。鄉村荒蕪人煙,穀物都變白了,挺立在四野,也無人收割。綿羊、山羊、牛、豬,因無人放牧,又變回了野生動物。饑荒繼之而來。

很多貴族死亡。公元169年,與安東尼共治羅馬的帝王維魯斯死於軍中的瘟疫。公元180年,安東尼在征戰的營帳中染上瘟疫,痛苦掙扎七天後死去。也就在這一年,瘟疫暫時緩解了。

九年後,疫情再次爆發,疫情流行範圍不廣,似乎指向性地只是猛烈襲擊羅馬城。高峰時,羅馬城一天的死亡人數多達兩千。

這場瘟疫肆虐了十六年,史學家估計總死亡人數高達五百萬,羅馬帝國失去了三分之一的人口,君士坦丁堡死了一半人,大大地削弱了羅馬的兵力。橫跨亞、歐、非三大洲的古羅馬帝國開始走向衰敗,黃金時代就此結束。

西普里安瘟疫

當羅馬帝國危機重重時,公元249年,德西烏斯即位,他把帝國的衰落歸罪於宗教信仰自由,為確保政權,他強行統一信仰,阻止民眾歸信基督,把迫害基督徒作為首要任務,開始以國家之力毀掉基督教教規、戒律及信仰。

德西烏斯下詔立法,規定人人都必須拜祭羅馬的神像及羅馬帝王像。公元250年,德西烏斯下令要求每個羅馬公民必須在選定的反悔日放棄對基督的信仰,否則將被監禁坐牢或者沒收家產,或罰為奴、或被處死。

《基督殉道者最後的祈禱》(The Christian Martyrs Last Prayer),法國著名畫家熱羅姆 (Jean Leon Gerome)繪於1883年。現藏於美國巴爾的摩沃爾特斯藝術博物館(Walters Art Museum)。(公有領域)
《基督殉道者最後的祈禱》(The Christian Martyrs Last Prayer),法國著名畫家熱羅姆 (Jean Leon Gerome)繪於1883年。現藏於美國巴爾的摩沃爾特斯藝術博物館(Walters Art Museum)。(公有領域)

許多聖壇被砸碎。因不願祭拜別的神,大批堅貞不屈的基督徒被處死。獄卒聖希玻就因歸信基督,被德西烏斯用4匹野馬扯裂身體而殉道。

德西烏斯即位兩年即戰死。公元250年,瘟疫再次降臨。因一位叫西普里安的基督教主教的記載,此次瘟疫被稱為「西普里安瘟疫」,後世學者分析,這一惡性傳染病可能是斑疹傷寒。

西普里安瘟疫猖獗近二十年,成千上萬人逃離家園,就把瘟疫擴散到了各地,疫情進一步泛濫。在高峰期,羅馬城每天死五千人,二千五百萬人因此喪生。公元270年,帝王克勞狄二世死於瘟疫。

瘟疫擊垮了帝國秩序,人口銳減、經濟衰退、內戰不斷,史稱「三世紀危機」。在這之後,羅馬帝國每況愈下,不復鼎盛。◇(待續)