一個由天體物理學家、望遠鏡、超級電腦和軟件工程師組成的跨領域項目組,將從海量低頻電波信息中尋找宇宙誕生階段最早形成的恆星和星系。國際射電天文學研究中心(ICRAR)、澳洲帕西超級計算中心(Pawsey Supercomputing Centre)和澳洲軟件公司DUG合作,使用默奇森寬場陣列(MWA)五年來蒐集的數百小時觀測數據進行這項研究。

ICRAR的特洛特(Cathryn Trott)說:「我們在尋找在130億年前大爆炸發生之後形成的、最古老的恆星和星系。」

「我們尋找的信號穿過廣漠的空間、歷時上百億年抵達地球,它們是極其微弱的低頻無線電波信號。」特洛特說,「因此它們混在人類製造的電波和來自宇宙其他地方的電波之中,難以識別。」

MWA射電望遠鏡位於世界上最佳的天文觀測角之一——偏僻、安靜的澳洲西部,是下一代平方公里陣列射電望遠鏡(Square Kilometre Array,簡稱SKA)的探路者。

SKA是國際天文界計劃建造的世界最大綜合孔徑射電望遠鏡,其中低頻孔徑陣列天線將在澳洲建設,計劃建設超過十萬個覆蓋低頻射電波段的天線。科學家希望通過這個陣列望遠鏡接收來自宇宙誕生初期微弱的星光。

目前該項目組已經蒐集了200兆兆字節的數據,相當於下載所有73集《權力遊戲》(Game of Thrones)1800遍。

這些數據從望遠鏡傳送到位於珀斯的帕西超級計算中心存儲、分析。帕西超級計算中心是澳洲國家級數據處理中心,由澳洲聯邦科學與工業研究組織(CSIRO)和西澳四所公立大學聯合創辦。

要從這些數據中找到宇宙早期的信號仍是非常困難的工作。

帕西超級計算中心負責人斯蒂克爾斯(Mark Stickells)說,在收錄的700多小時的數據中,研究人員挑選了450小時進行進一步分析。

這部份數據再傳輸給西澳的信息技術公司DUG,他們的軟件工程師提供優化的算法,將在最快的時間內處理這些數據。

DUG是一家有著15年分析石油和天然氣大數據經驗的軟件公司。這家公司在珀斯有10台、在世界範圍內共有30台每秒可進行一千萬億次浮點運算的電腦。◇