考古學家在俄羅斯平原發現一個神秘的大型環形結構,由早已絕跡的遠古生物猛獁象的骨頭圍成。科學家猜測這是2.5萬年前的人類用於舉行某種儀式或是庇護所的遺址。

這並不是科學家發現的唯一的一個由長毛象骨頭擺出的環形結構,自上世紀50年代起,科學家在烏克蘭和俄羅斯境內發現了70多個這種佈局遺址。至今這種結構的用途仍然是個謎。

但是這個在2014年發現的遺址,比離它最近的另一個遺址——位於莫斯科以南300哩處的科斯滕基11號(Kostenki 11)考古熱點,建造的年代更早了3000多年。

因此這個佈局是至今發現的人類在俄羅斯平原上用猛獁象骨頭排成的最古老的環形結構。這份新研究分析,當時的人類可能用它作為居所、取暖、儲物、或是舉行儀式。

「這個猛獁象骨頭環形佈局很大,直徑約有12.5米,位於一座朝東的、傾角約為6度的斜坡上。這個圓圈是連續的,沒有一個明顯的入口處。」主要研究者英國埃克塞特大學(University of Exeter)考古學家普賴爾(Alexander Pryor)告訴Vice媒體。

普賴爾說,還無法估計當時有多少人使用這個設施,它看起來並不像是一個長期生活的定居點。

「我們剛開始了第二階段的研究,想了解當時的人類在這個環形結構裏面所從事的活動,特別在研究這個地點作為儲物場所的可能性。哪怕只有一部份猛獁象是在這裏被屠殺,那也夠產出大量的食物。如果是這樣,那麼整理和儲存食物就是這個地點的一項重要功能。」

即使是現在,這裏的俄羅斯平原都以寒冷的冬季而著稱,所以研究人員很奇怪在末次冰盛期(Last Glacial Maximum,末次冰期中氣候最為寒冷、冰川規模達到最大的時期)為甚麼在會有人在這裏活動。「在末次冰盛期,同緯度的歐洲地區都荒無人煙。」這份研究中寫道。

研究人員利用先進的技術,對環形結構中間火坑殘留物的分析顯示,當時人們聚集在這裏烹製肉食、並靠燒骨頭和木頭取暖。

這個環形結構由來自約60只猛獁象的100多塊骨頭,混合一些馴鹿、狐狸、馬和熊的骨頭建成。研究人員還發現了用骨頭製造工具的痕跡,說明人們在火坑邊上從事著多樣的活動。

分析還發現,人們用雲杉和松木作為主要的燃料,在那裏燒烤植物的塊莖和塊根。

「科斯滕基一帶位於環形結構旁邊潮濕低窪山谷內的針葉樹,可能是吸引冰川時期的狩獵者來到這裏的一項重要資源。」

這份研究認為,這些樹木對人們當時的活動很重要,而北歐同緯度地帶所沒有這樣的資源,所以那裏沒有人煙。

研究者表示,將在遺址現場和實驗室進行更多的研究,發掘更多秘密。可以肯定的一點是,當時在這裏的人們有著豐富的資源,也很有毅力,才能在嚴寒的冰河時期在草原上用骨頭精心造出這樣的結構。

這份研究近期發表在《古物》(Antiquity)雜誌上。◇