美國太空總署(NASA)計劃於2034年送探測器「蜻蜓」(Dragonfly)登陸土星最大的衛星土衛六(也稱為「泰坦」),將在近三年的任務中探索泰坦的地表共160多公里——是火星探測車所有行程加起來的兩倍。

儘管只是一顆衛星,土衛六卻有著行星的所有特徵,有雲層、雨水、湖泊和河流,甚至還有地下鹹水層,外面裹著厚厚的一層橘黃色不透光的大氣層。NASA科學版記者謝赫特曼(Lonnie Shekhtman)介紹說,土衛六至少有幾個原因吸引NASA決定送一個像無人機一樣的探測器上去探明更多細節。

1 太陽系內唯一一個 有著很厚大氣的衛星

土衛六的大氣層很厚是地球大氣層密度的四倍。以至於350年以來,科學家都看不清土衛六的真實大小。

自1655年荷蘭天文學家首次發現土衛六後,直到1944年,荷蘭裔美國天文學家奎珀(Gerard Kuiper)用望遠鏡才分辨出原來它被厚厚的氣層包圍著。再後來,NASA的卡西尼號(Cassini)探測器在13年間,127次靠近它,才看到了其地表的情況。

土衛六上面的引力只有地球的七分之一,地面溫度只有零下179攝氏度,這些條件有利於探測器在地表飛行,只需更少的能量就能飛得更快、更遠。

2 大氣層成份最類似地球

土衛六的大氣層含95%的氮氣(地球含78%),和約5%的甲烷,以及其他一些富含碳的化合物。它和地球大氣的最大區別在於,沒有氧氣,地球的大氣中氧氣佔約21%。

可是,科學家認為大約在38億~25億年前,遠古時期地球上只有大量的微生物,那時大氣中沒有氧氣,卻含有大量甲烷。一些科學家認為那個時期的地球,也裹著厚厚的一層橘黃色大氣層,就像現在土衛六看起來的樣子。

因此科學家好奇,現在的土衛六會不會是幾十億年前地球的狀態?

3 令人好奇的含碳化合物, 有沒有微生物?

土衛六的大氣層只有氮和甲烷兩種成份,可是經過陽光輻射,卻分解再組合成各種含碳的化合物。由於碳是生命的基礎之一,科學家很想知道土衛六上面到底有哪些含碳化合物。

土衛六上有沒有微生物還很難說。一方面,土衛六的地表缺少生命的另一個重要元素——液態水;另一方面,土衛六表面存在液態甲烷。科學家知道,地球上一些微生物可以生存在條件很惡劣的環境中。這意味著不能排除土衛六上有微生物的可能性。

4 和地球相似的地貌,卻都是外星材料

土衛六上面的地形、石頭沙土景觀都和地球很像,但是近距離觀察發現都是由不一樣的物質構成。

「蜻蜓」的著陸地點已經選在一個名為「香格里拉」的區域。那裏的沙丘和地球上納米比亞的景觀很像。納米比亞的一座座沙丘最高可達300米。在土衛六,最高的「沙丘」大約在100米~175米高,不過他們不是沙子組成,是由深色碳氫化合物、或固態甲烷構成,看起來就像很細咖啡渣一樣。

土衛六上面也有類似地球表面流動的河流、湖泊和大海一樣的景觀,可那不是水,而是甲烷氣體。這些氣體在土衛六地表勾勒出山丘、河谷等。科學家看到有的類似美國猶他州的白峽谷,有的像中國廣西省的地貌。

土衛六地表還有一些突出的「岩石」,它們全是冰塊。科學家猜測那上面也有活火山,可是噴發的「岩漿」應該是液態水,而不是熔化的石頭。

站在土衛六的地面,抬頭看到的雲層和地球上差不多,那裏也會「下雨」,可下的不是水,是甲烷。◇