美國高校的錄取季節已經到來,一般學校都有名目不同的教育補助經費可供學生申請,而助學金的額度往往會影響學生的就讀意願及全家的開銷。因此,面對各校承諾的眾多助學金,慎讀此類來函,並理解各項補助的意思,將有助於你對該校的評估,並衡量未來4年的經濟負擔。

從事教育信用管理的「高校算盤網」(College Abacus)創辦人阿比蓋爾塞爾丁(Abigail Seldin)撰文表示,現在的大學生比以往更依賴助學金、獎學金和各類資助以完成學業。但只有44%的美國高校採用教育部提供的 「助學金信息表」(Financial Aid Shopping Sheet),大半高校的學費補助細節仍處於繁雜難懂的狀態。

塞爾丁建議學子,在評估各校助學金的優缺點時,要考慮以下5點:

了解你的底線

很多學校的助學金信函中,並未說明讀書的總成本。如果不知道一學年學雜費的總支出,就很難理解該助學金究竟是多還是少,以及究竟有多少是必須自行承擔的。在這種狀況下,可以詢問該校 「助學金中心」(Financial Aid Office),要求提供相關資訊。

學雜費之外的花費,也是必須列入考量的,例如:書費、食堂收費、交通費、醫療保險費等等。最好自已做一番計算,並涵蓋回家的旅途費用,以及其它課外活動的開支。

沒有白吃的午餐

大多數補助分兩類,一類是「贈送補助」,另一類屬於「自助補助」。「贈送補助」多為獎學金(scholarships)和助學金(grants),這一類不需要償還;「自助補助」多為必須繳還的貸款(loans),或是以半工半讀的方式獲得勤工助學(work-study,又稱聯邦工讀)基金的補助。許多學校的助學金信函常將這兩類補助列在一起而引起誤解。

區分的方式是,如果含助學金、獎學金、研究獎學金(fellowship)等詞彙,則為「贈送補助」,其餘的則多為貸款。常見的貸款有聯邦斯塔福德貸款(Stafford loans)(分為「有補貼」和「無補貼」貸款),以及家長貸款(Parent PLUS loans)。

勤工助學基金: 先到先得

聯邦的勤工助學基金可經由「免費申請聯邦學生貸款」(FAFSA)申請。獲得這項助學基金對學子有相當助益,不僅可以在校賺取現金,更不影響下一年申請其它補助的資格。但是,你必須要提出申請,名額有限,資金分配採先到先得的原則。

另外要記住:聯邦勤工儉學是沒有加班費的。你的工作時數是根據你的財務需求和基金的總額度計算,因此,你的收入有一定的限額。同樣,你不需要做滿所有分配給你的工時,但是,不做就沒錢可拿,而拿不到的部份也不能換以其它方式獲取。

了解獎學金的期限

塞爾丁提醒大家,免費的獎、助學金常伴隨著一個問題:來年不一定自動延續。因此,那看來格外大方的大一獎學金,在大二、大三和大四時不一定仍然存在。近一半的高校都採取這種「甜頭」式的招生方式。

因此,當你獲得獎、助學金時,請確認來年是否會自動延續。如果不會,要弄清楚來年資格的認定與申請的相關細節。

數額不是一錘定音

最後,不要因為援助金額遠遠低於你的財務需求而絕望。除了極少數名校(如康奈爾大學和卡內基梅隆大學)會因其他學校給予較優渥的助學金而願意協商一個更好的助學金,一般高校是沒有商量餘地的。但是,如果有任何特殊情況,都可以拿出來討論。一般學校都能接受這樣的陳情(appeal),例如:重大疾病、高醫療費用、失業或家人去世等家庭劇變;或者,你已在FAFSA表格裏陳述,但可能被校方忽視的某些特殊財務需求,例如,家中有特殊需求的老人或小孩。

羅恩利伯(Ron Lieber)在《紐約時報》專欄文章中表示,提請助學金審議的成功率大概在33%至57%之間。大多數學校要求提交書面文件,因此,如果你選擇向學校助學金辦公室提出重新審議要求,請務必提供必要的紀錄和資料。◇