Uahirise.org是個輕易讓人流連忘返的地方,美國太空總署(NASA)每天更新一張火星的照片,大量的照片從各種角度展示火星的面貌。1月22日的沙岩層的照片令人驚嘆。

這張照片拍攝的是水手號谷(Valles Marineris)中央地帶的西堪德峽谷(West Candor Chasma)美麗的砂岩層。水手號谷是火星最大的峽谷,也是太陽系內最大最長的峽谷,長近4,000公里、最深處可達7公里。

在那樣寒冷、乾燥、毫無生命氣息的世界裏卻有著別樣的美景,峽谷邊上扇貝一樣的斷崖是研究人員感興趣接下來要研究的對象。

「火星偵察軌道器」(MRO)上搭載的「高分辨率成像科學實驗」(HiRISE)拍攝了這些照片。MRO已經圍繞火星運行近14年了,上面搭載著各類儀器,包括「緊湊型火星偵察成像光譜儀」(CRISM),拍攝了數千張照片。

CRISM的主要目的是繪製火星表面鐵、氧化物、粘土、碳酸鹽這些礦物質成份詳細的分佈圖。這些成份都是一個星球上曾經或者現在還存在水資源的跡象。

通常,CRISM的照片與「高分辨率成像科學實驗」(HiRISE)拍攝的同一地區的照片配合使用效果最好。HiRISE是MRO上搭載的三台相機之一,也是分辨率最高的一台。其實,HiRISE是一架反射望遠鏡,是至今在深空工作的最大的一架。

HiRISE負責拍攝高分辨率的彩色照片,CRISM可以分析照片上化學成份,但是分辨率只有18米/像素。HiRISE的分辨率可達0.3米/像素,因此HiRISE項目組經常把兩個儀器拍攝的照片結合分析。

對於一個地質成份複雜的區域,HiRISE可以繪製單位區域礦物成份的精確度比CRISM更高的地圖。研究人員通過對比兩個儀器拍攝的照片,可以對該區域的礦物質成份有更好的了解,以前在考察「好奇號」(Curiosity)最佳登陸點的時候也用到了兩種照片的對比。

攝於1月15日「在時空中凍結的沙丘」(Dunes Frozen in Time)也是值得一題的一張照片。火星上的沙丘在強風作用下總是不斷移動位置,但是照片上的這些沙丘位於水手號谷內最寬的部位——米拉斯峽谷(Melas Chasma)南面,是凍結狀態。◇