上周發表在《紐英倫醫學雜誌》(The New England Journal of Medicine)上的研究,發現了公元79年意大利維蘇威火山(Mount Vesuvius)噴發事件中一位遇難者的腦組織化石。

「2018年10月,在我檢查這些殘骸的時候,一塊頭骨碎片裏面一個閃亮的東西吸引了我的注意力。」研究者之一、意大利那不勒斯腓特烈二世大學(University of Naples Federico II)的法醫學家彼得羅恩(Pier Paolo Petrone)告訴法新社(AFP),「我很肯定,這是人腦的殘骸。」

後來在尼泊爾CEINGE生物研究中心的分析證實,這的確是一塊人腦化石,裏面含有來自人類頭髮和腦組織的蛋白和脂肪成份。

考古學家在赫庫蘭尼姆(Herculaneum)附近的龐貝城(Pompeii)遺址發現的這塊化石,看起來就像一個黑色閃亮的石頭碎片,是至今考古學上一項罕見、不可思議的發現。

維蘇威火山位於意大利南部,公元79年發生一次大噴發。考古分析顯示,當時火山噴發的氣體使氣溫瞬間升至高達520攝氏度。這樣溫度足夠引燃人體的脂肪,並使軟組織氣化。之後,氣溫又怪異地驟然下降,很多人體遺骸被玻璃化成為化石。至今科學家還不明確這一快速降溫的原因。

赫庫蘭尼姆是龐貝城西北區富人的度假勝地。噴發的岩漿淹沒了整座城市,累積厚度達16米。

18世紀中葉,考古學家將龐貝古城從數米厚的火山灰中發掘出來,發現不少古老建築和姿態各異的屍體都保存完好。

研究認為,這位男子是奧古斯都帝時代奧古斯塔萊斯學院(College of the Augustales)的一位管理員。上世紀60年代,考古學家在他的睡房內發現了他被碳化的遺體,躺在一張木頭床上。

「高溫熔化了他身上的脂肪和組織,導致大腦玻璃化。」考古學家在公文中說。

多年來,研究者考察了很多來自這個遺址的生物殘骸,根據遺體殘骸的DNA已經確定了多位家庭成員的關係,發現7名女性和3名男性皆來自中東血統,由此推測他們可能是奴隸。

研究人員稱,這塊腦組織化石也將提供更多信息。「如果我們加熱這塊化石使其液化,有可能找到這個人的DNA。」彼得羅恩說,「這是我們下一步的工作。」◇