東漢靈帝在位的時候,蜀郡有一個叫司馬貌的秀才,天資聰明,一目十行,八歲就能寫得一手好文章,大家都認為他是神童,推舉他上京應試。司馬貌才高氣盛,因看不起主考官,出言不遜而落榜。回來後,他端正自己的修養,每天在家閉門讀書。雙親死後,他為父母守墓六年,家鄉的人們都讚他孝敬,屢次向上舉薦他,但被有權有勢的人奪去考試的機會,鬱鬱不得志。到了後來,朝政腐敗,居然可用錢來買官,官職也各有定價,上至三公,下至門學(漢代學府),都被富家子弟買去。司馬貌家貧,到了五十歲也無法施展胸中的才華。

一天酒醉之後,他心中不平,邊吟邊寫,落筆寫成了《怨詞》一篇,寫完詠嘆良久,心緒難平,又寫道:「善士嘆沉埋,兇人得暴橫。我若作閻羅,世事皆更正。」

不覺天晚,司馬貌點了燈,又吟了數遍,越想越氣!把詩稿點火燒了,大叫道:「老天老天!你要是真的有知,你怎麼不回答我?我司馬貌一生耿直,就是到了閻王面前,我也理直氣壯不怕甚麼!」說完,感覺得身子睏倦,不知不覺倚著桌子睡著了……

「理直氣壯」,理由充份,說話氣勢就壯。出自馮夢龍《喻世明言‧鬧陰司司馬貌斷獄》。

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