路透社看到的一份政府文件顯示,美軍計劃為建造稀土加工設施提供資金,這是華盛頓緊急行動的部份舉措,目標是確保可用於製造軍事武器和電子產品的稀土國內供應。

路透社稱,這將是第二次世界大戰曼哈頓計劃製造出第一顆原子彈以來,美國軍方對商業規模稀土生產進行的首筆金融投資。

美國大約80%的稀土供應來自中國。美國總統特朗普在今年早些時候命令軍方更新稀土供應鏈,並警告說,在戰略礦物上依賴其它國家的供應可能會危及美國國防。

提供全球大部份稀土的中共曾通過官媒多次威脅,要停止對美國出口這些特殊礦物,企圖利用其對稀土的壟斷作為中美貿易糾紛中的武器。

「美國稀土工業需要大量扶持才能與中國競爭。」UCore Rare Metals Inc公司的首席執行官吉姆·麥肯齊(Jim McKenzie)表示,「這不僅僅是錢的問題,還需要來自華盛頓的全面支持。」該公司正在阿拉斯加開發一個稀土項目。

美國軍方向多家礦商發出建稀土工廠成本諮詢

根據路透社看到的文件,美國軍方負責武器彈藥的部門上個月向礦商徵詢建設一座生產重稀土試點工廠的成本建議。重稀土是一種不太常見的專門礦產品,在生產武器產業中非常緊俏。

據公司高管和知情人士透露,接到徵詢的公司包括UCore、德州礦業資源公司「Texas Mineral Resources」,以及澳洲萊納斯公司(Lynas Corporation Ltd.)與美國民營企業「藍線公司」(Blue Line Corp)的一家合資公司。

軍方表示,將資助多達三分之二的稀土提煉成本,還將資助至少一個項目,甚至可能更多。申請廠家必須提供詳細的商業計劃,並指定在何處開採礦石,以及其它因素。

這是美國軍方採取的最新行動。此前,美軍曾對美國稀土供應鏈狀況進行了研究。

美軍並沒有公開可以資助的具體金額。行業高層說,一個稀土加工試點工廠的成本可能在500萬美元至2,000萬美元之間,具體取決於地點、規模和其它因素,而一個完整的工廠建設成本可能超過1億美元。

美國「藍線公司」(Blue Line Corp)首席執行官喬恩·布魯曼塔爾(Jon Blumenthal)表示:「很高興看到國防部有興趣為該行業提供財務支持。」

藍線公司今年早些時候曾簽署了一份諒解備忘錄,與澳洲萊納斯公司(Lynas Corporation Ltd.)合作在德克薩斯州建立稀土加工設施。

德州礦業資源公司「Texas Mineral Resources」首席執行官安東尼·馬爾凱斯(Anthony Marchese)說:「與其提供資金來進行另一項研究,不如將資金分配到建立美國的稀土供應鏈上。」該公司正在與「美國稀土公司」(USA Rare Earth)一起在德克薩斯州朗德托普(Round Top)小鎮開發礦產。

經過加工後,稀土需要被轉化成稀土磁體。精密製導導彈,智能炸彈和軍用飛機都需要這種元素,中共也控制著稀土磁體產業。

美國採取多項措施防止稀土供應受制於中共

中美之間的稀土緊張關係至少可以追溯到2010年,當時中共在一次外交爭端之後限制了對日本的出口,這使稀土的價格飆升,並引發了美軍對中共可能對美國採取同樣行動的擔憂。

為了確保生產高科技產品和武器裝備所不可或缺的稀土元素不受制於人,美國政府早就開始採取了預防手段,包括對關鍵稀土材料準備庫存;重新啟動了已被關閉的加州芒廷帕斯(Mountain Pass)稀土礦;聯合盟友國家開採稀土等戰略礦產;投資稀土回收業;尋找中國以外的稀土供應來源。#