印度國家生物科學中心(NCBS)近期一份發表在生物期刊eLife上的研究,揭示了微觀世界中一種奇妙的「蝴蝶效應」。

弗氏志賀氏菌(Shigella flexneri)是一種革蘭氏陰性菌,具有高度感染性,導致痢疾。最近研究人員發現,這種病菌分泌的一種生物酶,只需改變宿主細胞蛋白UBC13中的3個原子的氨基酸成份,將導致重大的連鎖反應——阻斷人體免疫系統獲悉炎症的信號通路,使得細菌在宿主細胞內肆虐繁衍。

研究人員驚嘆於此種病菌的攻擊手法。宿主細胞的蛋白分子內約有3,000個原子,僅對3個原子作出的改變可以說是微乎其微。可是受到影響後,UBC13蛋白將無法與其夥伴蛋白TRAF6綁定。而 UBC13-TRAF6蛋白組合是宿主細胞向免疫系統發出炎症求救信號的重要機制。

研究人員稱,這好比微觀世界中的蝴蝶效應——「巴西一隻蝴蝶煽動翅膀導致德克薩斯州颶風災難」。

目前每年約20萬人被志賀氏菌感染致死,其中三分之一是嬰兒。這種病菌還發展了幾種具有抗藥性的變異,現在沒有任何疫苗或藥物可以阻止志賀氏菌疫情。◇