美國海軍在周一(12月2日)簽下史上最高金額的造艦合約,將以222億美元的經費打造9艘最先進的維珍尼亞級(Virginia-class)核動力攻擊潛艇。

海軍負責研究、採購和開發的助理部長蓋爾茨(James Geurts)當天對媒體表示,為了取得政府與造船廠之間的平衡,整個採購團隊付出了很大的努力,才達成這項合約。

蓋爾茨說,如果造船廠如期交付,海軍合計將省下16.5%的預算,或44億美元。他補充說,如將其它裝備的經費加進去,整個造艦計劃的費用將增至大約350億美元。

海軍年度預算中原本規劃建造11艘第五批次(Block V)的維珍尼亞級潛艇,但最終只確定建造9艘,除了已開始建造的首艘潛艇之外,其餘8艘都確定配備「維珍尼亞酬載模組」(Virginia Payload Module, VPM)。

相較於先前的批次,第五批次型改善了靜音技術,而且首度安裝VPM。VPM可提升每艘潛艇的對地打擊能力和酬載量,從原有的12枚戰斧巡弋導彈(Tomahawk cruise missile)增加至40枚,但整艘潛艇的長度必須因此而延長84呎(25.6米)。

與美國海軍簽下這項造艦合約的造船廠是位於康乃迪克州的「通用動力電船」(General Dynamics Electric Boat)。依據合約,海軍保有以20億美元增購第10艘潛艇的選擇權。

因應中共擴軍威脅

曾擔任美國太平洋司令部(現稱印太司令部)聯合情報中心(Joint Intelligence Center)作戰主任的舒斯特爾(Carl Schuster)告訴CNN說,這項合約「標誌著美國海軍對中共擴軍與其在西太平洋與日俱增的侵略行動所做出的最新回應」。

舒斯特爾指出,美國海軍必須應對中共海軍的擴張,這不意味著把中共看成敵人,但中共的舉動確實值得觀察。

美國海軍目前擁有18艘正在服役的維珍尼亞級潛艇,另有10艘第四批次(Block IV)的維珍尼亞級潛艇正在建造中。而首批第五批次的潛艇要等到2025年才會交付。

這種下一代的攻擊潛艇將使海軍有能力在21世紀維持水面下的優勢。它們擁有強化的隱形功能、精良的偵察能力和升級的特殊作戰能力,能迎合海軍執行多重任務的需求。

10月5日,美國海軍為一艘維珍尼亞級潛艇命名為俄勒岡號(USS Oregon),它將於明年加入艦隊,正式服役。#