藍鯨是目前地球上體型最大的動物,身長可達幾十米。而要將血液送到全身各處,其心臟功能可能有特殊之處。美國科學家最近就首次記錄到藍鯨的心跳,並驚訝地發現了牠們心臟的秘密。

據生活科學(Live Science)網站報道,藍鯨的身軀龐大,稱霸全球。成年的藍鯨可長至30米長,這相當於兩輛校車頭尾相接那麼長。而牠們的心臟也必須夠強、夠大,才足以支撐這麼大的體型。在2015年所採集的一個藍鯨心臟標本重達180公斤,差不多是高爾夫球車的大小。

科學家先前就知道,藍鯨在深海處會放慢心跳,這是因為當海洋哺乳類動物潛入水中時,其身體會自動分配氧氣,讓心臟和大腦獲得更多氧氣,而肌肉、皮膚和其他器官的氧氣則少一點。如此一來,這些動物每呼吸一次就可以在水面下長時間停留。

然而,科學家並不清楚,藍鯨在深海處的心跳會慢到甚麼程度,也不知道牠們每次潛水的心跳速率會有多大改變。

為了解開這些謎團,史丹佛大學(Stanford University)的科學家在加州外海追蹤一群藍鯨,試圖將特製的感應器安裝在牠們身上,進而量測牠們的實際心跳。

科學家成功地將感應器安裝在一條6米長的雄性藍鯨上,而感應器附著在牠身上長達8.5個小時,讓科學家得以量測牠在不同活動中的心率。

科學家發現,這條藍鯨潛水的最長持續時間是16.5分鐘,最深可到達海面下184米處,而牠在海面換氣所停留的時間不會超過4分鐘。

感應器的量測結果顯示,這條藍鯨在最深處的平均心率為每分鐘4至8次,最低只有每分鐘2次,這比科學家預期的慢了30%至50%。而在海面的平均心率則增至每分鐘25至37次,這可大幅增加其血液中的含氧量,以利下一次潛水。

科學家指出,藍鯨張開大口進食的動作可能會讓心臟的運作達到物理極限,這或許可以解釋為甚麼地球上現在沒有比藍鯨更大的生物存在。◇