一份新研究認為,所有的彗星可能都誕生於太陽系外圍一個狹窄的環形帶,彗星的成份是現存的早期太陽系情況的珍貴紀錄。

不同於行星和小行星等岩石天體,彗星主要由冰晶和一些塵埃組成。這些冰晶含有一氧化碳、甲烷、水和其它複合物,可能展現的正是太陽系早期的情況。

一種理論認為,早期的太陽系中,一個由化合物和塵埃組成的平滑的圓盤圍繞在太陽的周圍旋轉,也叫原行星盤。行星從這個圓盤中獲取了各自所需的物質誕生後,原行星盤剩下的物質又構成了一顆顆僅幾哩寬的「雪球」,繞著太陽以各不相同的偏心率軌道運動著。多數彗星軌道遠離太陽的一端可達到冥王星以外的區域。

「它們(彗星)的一生基本都處於冰凍狀態。」德克薩斯大學的天文學家安妮塔科奇然(Anita Cochran)說,「研究彗星,就彷彿在查看太陽系誕生之時的遺蹟一樣。」

研究者找到14顆彗星數十年的觀測數據,並結合太陽系如何形成的理論展開分析。這些彗星環繞太陽的軌道周期從不到十年至數千年不等。結果發現一個有趣的規律。

「這些彗星的誕生地距離太陽的半徑似乎都一樣,」這份研究的負責人、維珍尼亞大學的天文學家克莉絲汀伊斯特普(Christian Eistrup)說,「(來自)環繞(太陽系的)平面盤的一個圈。」

這份研究認為,所有這14顆彗星都在21K~28K(-422°F~-409°F)這樣的溫度環境下生成。而符合這一條件的地帶只有當太陽系冷卻後,較外圍的很窄的一圈。研究者認為,後續生成的大型氣體星球(比如木星),把這些彗星甩出了太陽系,使它們形成了今天這樣漫長的環日軌道。

這篇研究將發表在《天文學和天體物理學》(Astronomy & Astrophysics)上。◇